Легкая работенка

- Итак, дорогие мои соратники, какие будут предложения?

Прошедший месяц запомнился приятными, но очень уж затратными хлопотами. Корабль недостаточно купить, его нужно еще принять. То есть проверить все системы, от основных до третьестепенных, поругаться с создателями корабля, заказать отделку по собственному вкусу, отрегулировать софт, закупить тысячу необходимых мелочей… Набрать экипаж.

Последнее, как и предвидел Аллар, оказалось самым сложным. Представители расы бессмертных чародеев никогда не служили вместе с иномирянами, увольняясь из экипажей даже при наличии одного-двух чужаков. Этому имелись разные причины, причем не все они объяснялись легендарным высокомерием элларит – основная проблема заключалась в образуемом энергетикой команды эгрегоре, чутко реагировавшем на всех разумных с неродственной кровью. К полукровкам соборный дух корабля относился более-менее нормально, а вот остальных отторгал напрочь. Вплоть до саморазрушения или, что случалось чаще, сумасшествии чужака.

Таким образом, в экипаж «Одиночки» (рейдер решили назвать так же, как и класс крейсеров, к которому он принадлежал) можно было принять только элларит. И вот тут-то Аллара и ожидала засада! Несмотря на рост известности и улучшение репутации, опытные воины идти к нему не хотели. Поганые шовинисты не желали служить под командой полукровки. Набирать приходилось новичков.

На практике это означало, что капитану следует найти и принять живейшее участие в натаскивании помощников навигатора, сенсора, аналитика, двух техников-механиков, помочь неопытному командиру эскадрильи тактических штурмовиков в дрессировке шести молодых пилотов и где-то изыскать время для проверки навыков абордажной команды, выросшей с пяти до пятнадцати бойцов в тяжелых скафандрах. В помощь солдатам следовало бы нанять псиона, специализирующегося на боевке, но чего нет, того нет, и пришлось ограничиться тяжелой машиной поддержки. Все это влетело в копеечку.

Деньги закончились не просто быстро, а чудовищно быстро. У Аллара почти не осталось заначек, и капитан принял решение идти в поход. Тем более, что возможности пополнения за месяц стали более-менее ясны и теперь нуждались в проверке практикой, с чем соглашались все офицеры.

- Ничего сложного мы взять не можем – заметил Каэро. – Вообще, я сомневаюсь в необходимости брать какой-то конкретный заказ. Самостоятельный набег выглядит более перспективным.

Собравшиеся закивали, соглашаясь со старшим помощником. В девяноста процентов случаев найм предполагал участие в боевых действиях, причем неизвестно, какой сложности. Отказаться же в последний момент нельзя – репутация пострадает. В их положении действительно лучше самим выбрать цель послабее, ограбить ее с минимальными усилиями и спокойно вернуться на базу, где продать захваченный хабар. Добыча, скорее всего, выйдет не богатая, зато верная и легкая.

- Мысль правильная, но нужна конкретика – рассуждал Аллар в том же направлении. – Кого именно потрошить станем?

- Мне кажется, Прослойка отпадает – первым высказался Филлан, навигатор. – В последнее время там слишком напряженная обстановка, и Доминион, и Отвергнутые усилили свои группировки. Да и лететь относительно далеко.

Прослойкой в просторечии назывался сложный конгломерат государственных образований, расположенных между двумя крупнейшими людскими державами – Доминионом Человечества и Новым Миром, они же «отвергнутые». Доминион обладал несравненно большей территорией, ресурсами, армией, в то время как его основной идеологический противник не стеснялся заключать союзнические договора с ксеносами и активно развивал пси-искусства. Кроме того, Новый Мир не имел колоссальных внутренних проблем за счет относительно пристойного поведения элиты, четко осознающей опасность междоусобных распрей. Прямые столкновения между великими странами происходили редко; вопреки официальной риторике, к большому конфликту никто не стремился, и существование надежного буфера перед границей устраивало обе стороны. Тем не менее, иногда градус враждебности возрастал, и сейчас наступил именно такой момент.

- Появляться внутри Доминиона или на территории Иерархов сейчас рано – стыдливо доложил мастер сенсорики, «слушающий мир», также отвечавший за системы маскировки корабля. – Мы еще недостаточно хорошо освоили новую аппаратуру и нас могут заметить.

- Тогда во владения слуг Пожирателя тем более нельзя лететь – сделал вывод командир пиратов. – Хороший колдун радар переплюнет. Придется нам обойтись без идеологически правильного похода. Ну, что, остается Пограничье?

Возражений не последовало. Другую цель для тренировочного похода, в общем-то, подобрать сложно.

 

Планирование налета на дикий и разномастный конгломерат государств, прилепившийся к границам Доминиона, имело свою специфику. Заключалась она в том, чтобы ни в коем случае не напасть на «своих» или «в данный момент своих». Корсары элларит-ка-надейт по сути являлись неофициально спонсируемыми полевыми командирами миров-кораблей и никогда не действовали в разрез с политикой своих покровителей. Ибо чревато отлучением от баз снабжения, списка щедрых заказов и прочих прелестей развитой цивилизации.

После долгого обсуждения офицеры подобрали маршрут, должный провести по вкусным и безопасным местам. То есть вдали от крупных воинских группировок, коллег-конкурентов, со слабенькой внутрисистемной защитой и все в том же духе. Все более-менее ценное из тех краев вывезли предшественники, однако пилотов потренировать и пехотинцев испытать на практике объекты найдутся.

По сравнению с предыдущими годами, сборы много времени не заняли. «Одиночка» имел большую дальность хода и усовершенствованный двигатель, жравший на десять процентов меньше энергии, чем у старенького «Падающего Листа», так что навигатор не особо заморачивался с прокладкой курса. Некоторую проблему составила закупка вооружений – денег хватило только на две дальние ракеты, еще два гнезда остались свободными. Хорошо еще, что все десять средних, повышенной мощности, удалось закупить. Впрочем, эскадрилья штурмовиков была снаряжена по максимуму, поэтому прямого столкновения с возможным противником Аллар не боялся. Просто не считал нужным до него доводить.

Первой запланированной точки достигли через неделю, воспользовавшись удобно расположенными вратами. Старая транспортная система, созданная еще до Предательства, постепенно разрушалась, путешествовать по ней с каждым тысячелетием становилось все опаснее. Миры-корабли следили за телепортационной сетью и по мере возможности ремонтировали вышедшие из строя порталы, но дело это было дорогое, к тому же часть врат находилась на вражеской территории. Тем не менее, заложенный создателями запас прочности оказался необычайно велик, и те же рейдеры с успехом использовали наследие предков для лихих налетов.

На первой планете ничего достойного взять не удалось. Прилетели, выбросили десант, захватили крошечный склад с металлами, без особой агрессивности отпинав местную охрану. Зла к аборигенам корсары не испытывали и ограничились демонстративной стрельбой, разве что молодняк пришлось немного попридержать. Точно такая же ситуация возникла и на второй точке маршрута, только там основную партию вели штурмовики – цель попалась орбитальная. Юркие космические машины без труда разнесли слабенькую защитную систему заводика по переработке руды, после чего шахтеры (дико матерящиеся синекожие гуманоиды с шестью конечностями) добровольно выдали запасы готовой продукции. Учитывая, что у них в загашнике нашлась почти сотня килограммов раковия-214, набег окупился. Аллар повеселел и принялся высчитывать, сумеет ли он докупить еще одну дальнобойную ракету или лучше пустить деньги на дополнительные обучающие программы для бойцов – ему не понравилось, как действовали десантники.

Еще больше настроение полукровки улучшилось после визита на третью планету. Здесь, судя по всему, недавно отметились коллеги из числа людей. И то ли между собой чего-то не поделили, то ли некая третья сила невовремя заявилась… Местные возможностей сопротивляться пиратам не имели. Короче говоря, из болтавшихся на орбите останков взорванного корабля удалось извлечь почти целый сенсорный модуль неизвестного происхождения, но совместимый с человеческой аппаратурой. Прекрасный результат, особенно учитывая, что изначально точка рассматривалась в качестве промежуточной и взять добычу здесь не рассчитывали.

А потом наступил облом.

- Ну и какого фига он здесь забыл?

Лицо у старшего помощника, что характерно, сморщилось не менее кисло, чем у его многодостойного командира. Каэро проникся нелюбовью полукровки к незапланированным сюрпризам и радости от внезапных встреч не испытывал. В отличие от остальной команды, эти-то радовались, идиоты малолетние. Как же – хранитель памяти, все дела…

- От имени Совета приветствую вас, воители – голограмма одетого в легкий доспех элларит-ка-надейт поклонилась на строго отмерянный уровень. Качнулись косы, заплетенные в сложную прическу, тускло блеснули драгоценные камни на оплечье. – Меня зовут Иллитар, я – восьмой из Носящих черную маску. От имени Совета обращаюсь к вам с просьбой о помощи.

Аллар мысленно выругался, потом немного подумал и выругался еще раз. Опять про себя. Совет Истинной Расы представлял собой довольно мощную организацию, провозгласившей своей целью благоденствие всех элларит-ка-надейт и успешно не позволявшей отдельным ветвям или просто кораблям-мирам передраться между собой. Улаживанию конфликтов здорово способствовали небольшая, но прекрасно обученная армия, густая разведывательная сеть и огромное число пророков и других псиоников высшего уровня, работавших на Совет. Кроме того, авторитет в духовной сфере тоже принадлежал ему, так как в его состав входили все три верховных жреца из ныне существующих. Попадать в поле зрения такой структуры совсем не хотелось.

Тем более что носящие черную маску – боевики. Наверняка ведь драться придется. И отказаться нельзя, команда не поймет. Идеалисты, мать вашу, жизнью не битые, только-только из учебных центров пришли…

- Чем именно скромные рейдеры могут помочь Совету? – за мгновение до того, как молчание стало неприличным, ответил капитан.

- На этой планете находится храм, содержимое которого не должно попасть в руки тарит. Я готовил его к эвакуации, когда почувствовал, что сюда направляется эскадра кораблей Доминиона. Их цель очевидна. К сожалению, вызванная мной помощь заведомо не успеет прибыть до того момента, как люди высадятся и исполнят свою миссию. Я прошу вас помочь мне в предстоящем столкновении.

- Светлейший Иллитар, я слабо представляю себе, каким образом легкий рейдер, не до конца освоенный командой, сумеет справиться с несколькими военными кораблями одной из сильнейших держав региона – честно признался Аллар. – Или у вас поблизости монитор припрятан?

- Нет, я прилетел на маленькой яхте – сарказм не оказал на хранителя видимого воздействия. – От вас не требуется громкой победы и уничтожения всех пришельцев, достаточно просто выиграть время. Я проверил вероятностные линии будущего и вполне уверен в нашей способности продержаться до прибытия подкрепления. От вас требуется просто следовать плану и попытаться сколь можно дольше отвлекать противника.

И, разумеется, ваши услуги, капитан, будут щедро оплачены.

 

Возможности отказаться от «лестного и выгодного предложения» так и не нашлось. Конечно, можно было бы просто вежливо улыбнуться и свалить в дальние дали, не обращая внимания на несущиеся вдогон проклятья, но тогда с карьерой корсара пришлось бы завязывать. Дело даже не в том, что две трети команды уволилось бы в первом же порту. Просто капитан, разругавшийся с Советом, автоматом получал настолько черную метку в деле, что никто с ним больше работать бы не стал. То есть никаких заказов, возможностей продать добычу, отсутствие нормального ремонта и прочее стали бы верными спутниками Аллара. Тем более не смущала необходимость сражаться с родичами со стороны отца – его семья числила Доминион самым последовательным своим недоброжелателем. Даже с демонами из стаи Боли-и-Пыток отношения складывались и то лучше.

В текущей ситуации радовали полукровку несколько моментов. Во-первых, предложенный хранителем истины план выглядел разумно и вроде бы под удар рейдеров не подставлял. То есть подставой не пахло. Особых подвигов от экипажа не требовалось, работа по принципу «ударь и убеги» для рейдера привычна, имей команда нормальный опыт, все было бы замечательно. Тем более что Иллитар указал точку, в которой должна выйти из нематериальности вражеская эскадра, и есть немалый шанс их подловить. Переход в нормальное пространство плохо отражался на работе компьютерных сетей, какое-то время корабли будут беззащитны. Далее, второй вкусной плюшкой стал подписанный между «Одиночкой» и представителем Совета контракт, обещавший немыслимые блага в случае успешного завершения миссии. Пять миллионов кредитов, компенсация за использованное оружие, премия за каждый сбитый или поврежденный вражеский корабль, премия за участие в наземном бое, страховка команде, страховка кораблю… Следует признать – хранитель не поскупился. Правда, в договоре он вписал пункт о неразглашении, но этого следовало ожидать.

Третьим плюсом в предстоящей операции следовало признать мобильные врата, установленные в подземельях храма. Осознание того факта, что его пехотинцы при наихудшем варианте развития событий смогут сбежать на корабль, здорово грело душу капитану. Дело не в повышенной чуткости – новых нанимать и учить долго.

- Регистрирую возмущение подпространства – наконец-то последовал долгожданный доклад сенсора. – Предварительная точка выхода – в заданном квадрате.

- Количество бортов известно?

- Не менее трех.

Может, три, а может, десять. Потрясающая точность. И ничего не поделаешь – даже самые чуткие приборы, самые опытные чародеи пасуют перед нематериальностью. Она обманывает всех.

- Минута до перехода.

- Синхронизация.

Сознания членов экипажа объединяются в единое целое, сливаются, превращаясь в один разум со множеством тел. Долго в таком состоянии находиться нельзя, плоть и разум не выдерживают, в лучшем случае распадаясь на отдельные части, а в худшем порождая наделенного колоссальными псионическими способностями монстра. Зато в коротком бою совместный транс на порядок увеличивает реакцию и выносливость воинов элларит-ка-надейт, давая преимущество над бойцами других рас. Если же учесть, что скорость мышления экипажа и без того разогнана за счет вычислительных способностей корабля…

- Есть материализация! Два эсминца Доминиона, класс «Вожак»,…

Первая секунда боя.

Информация поступала мгновенно, целыми кусками, и так же без промедления Аллар отдавал приказы. Отстрел штурмовиков, бронированные машины отлетают от бортов, с ходу формируя боевое построение и образуя общую подсеть во главе с командиром эскадрильи. Параметры целей заложены в память ракет, и юркие вытянутые туши начинают разгон, стремясь долететь до вражеских эсминцев до того, как их компьютеры успеют отойти от сенсорного шока. Центральный процессор корабля под руководством навигатора, выполняющего сейчас функцию аналитика, заканчивает расчет дистанции и необходимого уровня заряда, передает данные главному артиллеристу, энергия поступает в мощные орудия стремительным потоком и

Вторая секунда боя.

Выстрел! Ближайший эсминец сотрясает череда взрывов, вызванных двумя гравитационными всплесками в носу корабля. Половина экипажа и средства противоракетной защиты уничтожены, но генератор щита, двигатель и основной компьютер уцелели. Следует команда на маневр уклонения и отстрел истребителей. Оба человеческих корабля еще не объединили свои вычислительные мощности и действуют по отдельности, тем не менее, их радары начинают активно выискивать источник угрозы. Они еще не обнаружили «Одиночку», зато прекрасно видят четыре ракеты среднего радиуса действия, летящие на уже раненый эсминец, и две – дальнего действия, стремящиеся ко второму. Эскадрилья штурмовиков элларит-ка-надейт пока далеко и признана второстепенной угрозой.

В то время как люди готовятся к отражению ракетной атаки, Аллар успевает провести подготовку ко второму залпу из орудий и заряжает вторую партию ракет среднего радиуса. «Одиночка» летит вперед, сокращая дистанцию перед выстрелом, окутываясь маскировочными и силовыми полями, выбрасывая имитаторы и голо-обманки.

Третья секунда боя.

Ослабевшая защитная система подбитого эсминца каким-то чудом сбивает одну ракету, но остальные три достигают цели. Взрыв – и на месте величественного корабля, воплощения мощи одной из сильнейших рас Галактики, остается только облако пыли и кусочков искореженного металла. Тем не менее, пятерка истребителей успела покинуть обреченный носитель и теперь готовится отомстить за уничтоженный дом. Две ракеты дальнего действия достигают второго эсминца, и хотя первую уничтожили зенитные орудия, вторая успешно взрывается, перегружая защитное поле. Аллар немедленно отдает приказ второй партии ракет и, постольку-поскольку «Одиночка» уже приблизился на достаточное расстояние, следует залп. Одновременно орудия исторгают серию гравитационных импульсов, но враг успевает уклониться. Он активно сбрасывает обманки и собственные истребители, надеясь как минимум уничтожить летящую к нему эскадрилью элларит-ка-надейт.

Четвертая секунда боя.

В опасной близости материализуются еще три корабля людей, и становится ясно – подранка не добить. Времени не хватает. Тем не менее, штурмовики выпускают в сторону эсминца рой торпед, стремясь перегрузить его вычислительные системы и скрыть среди множества отметок четыре сигнатуры тяжелых посланцев старшего корабля. Частично их попытка удается и цели достигают всего лишь две средние ракеты, превращая двигатели и нос корабля в мелко молотую пыль. К сожалению, конструкторы заложили колоссальный запас прочности в свое детище, а капитан успел привести в активное состояние системы внутренней безопасности. Пораженные отсеки отстреливаются, и ударная волна от взрывов не успевает окончательно уничтожить корабль.

«Одиночка», пользуясь редкой возможностью, переносит огонь орудий на лидера эскадры противника. Тяжелый крейсер не успевает оправиться от шока, когда в середине его корпуса один за другим возникают шесть сильнейших гравитационных импульсов. Уничтожена треть вычислительных мощностей и половина истребителей, на двадцать процентов упали защитные возможности, погибли многие члены команды и взвод пехотинцев. После краткого мига колебания Аллар признает нецелесообразным использование оставшихся ракет, тем более, что их осталось всего-то две штуки, и прокладывает новый курс – к границам системы. Вся энергия идет на маскировочный щит, во все стороны разлетаются оставшиеся имитаторы.

Стремительно сближаются и разлетаются в разные стороны штурмовики элларит-ка-надейт и истребители людей. На стороне первых технологическое превосходство и готовность действовать как единый организм, зато вторых на пятнадцать машин больше и они действуют в зоне поражения зенитных орудий трех кораблей, пусть один из них и находится в плачевном состоянии. Результат скоротечной схватки – один штурмовик уничтожен полностью, пятеро незначительно повреждены; люди потеряли четыре машины. К счастью, компьютеры кораблей второй волны еще не отошли от шока, иначе размен был бы куда менее приятен для пиратов.

Пятая секунда боя.

Стороны расходятся. «Одиночка», прикрывшись маскировочным полем, торопится выйти из зоны действия сканеров врага, успешно подставляя вместо себя обманки, его штурмовики развернулись и летят в сторону планеты. На личной яхте хранителя установлены достаточно сильные системы подавления, чтобы прикрыть ими уцелевшие девять машин. Люди формируют защитный ордер и тщательно изучают пространство вокруг, приходя в себя после скоротечной и жестокой схватки. Они еще не поняли, что

Бой закончен.

 

- А неплохо размялись – сделал вывод капитан пиратов после изучения записи драки. – Если уж светлейший этим не будет доволен, то я просто не знаю, чем его удовлетворить. В хорошем смысле.

- Появись крейсера секундой позже, и мы бы добили второй эсминец – тихо заметил Каэро.

- Думаю, им в любом случае придется его бросить – пожал плечами Аллар. – Такие повреждения ремонтируются только на верфи. Буксировать? Тоже вряд ли – слишком далеко и долго, да и не факт, что получится.

- Мы задержали их на сутки. Тем не менее, доминионцы уже начали высадку.

- Торопятся. Чувствуют, что время играет против них.

На земле десантников уже ждали. Помимо пехотинцев Аллара, оборонять храм готовилась свита Иллитара в количестве пятерых учеников. Сильные псионики и по идее опытные бойцы. Еще хранитель призвал двух старших духов, должных стать немалым подспорьем против обычных людей. Кроме того, он наложил на землю вокруг храма могущественные печати, проклинающие всех не-элларит и в теории сводящие на нет численное преимущество противника.

К сожалению, на практике атакующие принадлежали к Покрову Тишины, специализированному подразделению в составе инквизиции, предназначенному именно для противостояния существам с пси-способностями. То есть с элларит-ка-надейт или элларит-ка-инкайт они сталкивались часто и бороться с ними прекрасно умели.

Поначалу Аллар подумывал спуститься на планету, раз уже возможность такая имелась, но решил, что не стоит. Иллитар - мастер, вдруг папина защитка его вблизи не обманет? Не, лучше не рисковать. Тем более, что не исключен еще один набег на вражескую эскадру, а Каэро недостаточно опытен для самостоятельного командования.

Доктрина ведения войны элларит предполагала нанесение максимального урона противнику с минимумом собственных потерь. Долгоживущая раса, за исключением отдельных оригиналов, предпочитала не рисковать и поэтому активно использовала роботов, искусственный интеллект, призванные сущности и прочие ухищрения, позволяющие сохранить в целости и сохранности собственных представителей. Вследствие этого подхода каждый взвод (пятеро десантников в средней броне, по стандартам других народов считающейся элитной) сопровождался почти тремя десятками мелких дроидов, начиная от разведывательных и заканчивая штурмовыми, а при необходимости усиливался самоходными артмашинами или боевиками-псиониками. Последние, правда, считались редкостью, потому как возможности даже слабеньких колдунов больше подходили для ротного или батальонного уровней.

Наученные горьким опытом, люди не стали высаживаться поблизости от храма. Их челноки приземлились примерно в трех сотнях километров к северу и принялись резво выплевывать из утроб технику, вооружение, боеприпасы, солдат… Несовершенство телепортационных технологий во всей ее красе. «Одиночка» в этот момент медленно летел, фактически дрейфовал в сторону зависшей защитным ордером эскадры, а его капитан скептически выслушивал предложение хранителя.

- Идею пострелять по колонне на марше я целиком и полностью поддерживаю – Аллар щелкнул пальцем по голокарте, увеличивая нужный участок планеты. – Но сомневаюсь в его эффективности. Марш займет часа четыре, боевое охранение у людей поставлено хорошо, зенитные системы просто прекрасные, кстати, спасибо за сведения. Мы просто отправим пилотов на смерть, причем с сомнительным результатом.

- В таком случае, мы можем не продержаться должное время – призрак Иллитара прошелся по палубе, рассматривая украшающие рубку изображения. – Нам нужно как-нибудь задержать начало штурма. На час, лучше на два.

- Возможно, но с воздуха колонну не взять.

- Мы обязаны попробовать. Если Доминион получит содержимое храма, да хотя бы просто записи камер из подземелья… Поверьте, этого нельзя допустить!

- Ну, а чего ж вы так поздно спохватились-то? – задал полукровка логичный вопрос. – Совет мог бы давным-давно прислать сюда миссию.

Хранитель вздохнул. В отличие от большинства элларит, он не скрывал эмоций и разговаривал с Алларом без высокомерного презрения – то ли играл, понимая, что зависит от капитана, то ли действительно научился уважать другие расы.

- Пророки слишком поздно заметили пришедшую из будущего «волну». Среди смертных, знаете ли, иногда попадаются потрясающе талантливые псионики, способные замаскировать замыслы своего начальства. В любом случае, исправлять эту ошибку придется нам, здесь и сейчас.

- Я и мои подчиненные с удовольствием примем участие в любом разумном плане – немедленно откликнулся Аллар. – Мое мнение насчет бомбардировки вы уже слышали.

- Я не говорил о бомбардировке.

Хранитель остановился перед капитанским креслом и холодно улыбнулся.

- Мы, слуги Совета, ценим жизнь каждого элларит-ка-надейт. Ваши пилоты не примут участия в нападении на колонну. Я предлагаю набить штурмовики взрывчаткой и заложить в компьютеры программу самоуничтожения, превратив машины в аналог самонаводящихся торпед. Конечно, часть из них будет уничтожена зенитным огнем или утратит управление, но минимум две достигнут цели.

- Может сработать – после короткого размышления со вздохом согласился полукровка. Внутренняя жаба душила его, напоминая, что деньги за уничтоженную технику он если получит, то не скоро, а штурмовики потеряет сейчас. К сожалению, предлога отказать Аллар не нашел, поэтому ограничился замаскированной под лесть гадостью. – Знаете, вы мыслите точь-в-точь как мой отец. Он наверняка в схожей ситуации предложил бы что-то подобное.

Иллитар еле заметно передернулся от сравнения с человеком.

- Благодарю за комплимент – кисло улыбнулся он.

 

Очень, очень хотелось побыстрее свалить из системы, но нельзя. Могут заподозрить.

Как и следовало ожидать, размен техники на время удался – из девяти штурмовиков сквозь огонь защитных систем прорвалось всего двое, остальных сбили зенитки или залпы кораблей с орбиты. Тем не менее, этого хватило. Вставшие над колонной машин грибовидные облака вынудили людей задержаться почти на два часа, устраняя поломки и проверяя новый маршрут на предмет возможных сюрпризов. Эскадра элларит-ка-надейт успела. Первые пехотинцы Доминиона успели только вступить на территорию храмового комплекса, успешно прогрызаясь сквозь гибкую защиту оборонявшихся, когда возникшие из пустоты тяжелые рейдеры ветви Ассориан превратили в груды металла и пластика человеческую эскадру. Спустя минуту телепортировавшиеся на планету десантники принялись терзать человеческие войска, мгновенно уничтожив всю командную структуру и в течении суток полностью уничтожив высаженный корпус.

Отныне система контролировалась элларит-ка-надейт.

Короче говоря, с точки зрения преисполненного юношеского энтузиазма экипажа «Одиночки» происходящее выглядело замечательно – враг повержен, ура-ура! Аллар же опасался, что их захотят пустить в расход. Не слишком сильно, да и прибытие кораблей не из состава флота Совета, а одной из ветвей, прибавляло оптимизма, но тем не менее. Судя по некоторым обмолвкам Кардэ, старший помощник тоже предпочел бы поскорее улететь на базу.

- Мы еще не получили деньги.

- И не нашли капсулу.

- Значит, остаемся.

Трогательное единомыслие капитана и его правой руки прервал сигнал с поверхности планеты. Аллар поморщился, но разрешил установить связь. В прошлый раз с ним общался какой-то напыщенный юнец с флагмана, мигом почуявший в пирате людскую кровь и потому пытавшийся «указать тому подобающее место». Их разговор закончился покрасневшими ушами и легким сотрясением идеалов у офицерика и укреплением авторитета полукровки в глазах команды.

На этот раз посреди рубки возникла голограмма хранителя.

- Капитан Аллар. Спешу сообщить, что Совет высоко оценил усилия вашего экипажа в недавней миссии, и выражает свою благодарность.

- Это прекрасная новость – живо отреагировал полукровка. – Она позволит мне перевести общение с некоторыми коллегами на более высокий уровень накала страстей. Ваша благодарность имеет какое-нибудь материальное выражение? А то, знаете ли, мне предстоит переселить сущности двух подчиненных в новые тела, и если с десантником проблем не предвидится, то капсулу пилота еще предстоит найти. Процесс реабилитации стоит дорого.

- Временно ушедшие не сильны в псионике?

- Недавние выпускники воинских школ без особых родовых талантов.

- Я распоряжусь помочь в поисках – пообещал Иллитар. – Мы пробудем в этой системе самое меньшее три месяца и планируем на это время объявить карантин.

То есть пиратам предлагается убираться подобру-поздорову как можно скорее. Пожелание, совпадающее с их собственным.

- Распоряжение о перечислении денег по договору я уже отдал, они поступят на ваш счет в ближайшие несколько часов. Когда это произойдет, наши взаимные обязательства будут считаться полностью выполненными.

- Приятно слышать.

- Надеюсь, следующая наша встреча произойдет в более мирной обстановке – чуть поклонился хранитель.

- Сомневаюсь, что когда-нибудь прилечу на Миридин – Аллар без стеснения и стыда отказался от чести посетить сакральную столицу расы элларит. Что ему там делать, снобов шокировать? – Или пробудились ваши прорицательские таланты?

- Нет, я не настолько хорош в чтении линий судьбы. Особенно вашей – Иллитар помолчал, разглядывая собеседника, потом признался. – Псионики, способные формировать ложные картины будущего, встречаются часто, но при некотором навыке распознать обманку несложно. Куда реже попадаются мастера, создающие до сотни правдоподобных сценариев, проверять которые приходится уже прошедшему полную подготовку оракулу. Поэтому большинство разумных, желающих скрыть свои намерения, прибегают к иному способу – устанавливают вероятностный блок, своеобразное заклинание вне времени и пространства, мешающее пророку смотреть на будущее конкретного лица. При должном уровне мастерства создателя или щедрой жертве демону блок оправдывает свое назначение, пробиться сквозь него сложно. Но можно… Я впервые встречаюсь с иллюзией отсутствия существа в прошлом, будущем и настоящем. У кого вы учились? Что это за школа?

Продолжая вежливо улыбаться, Аллар выругался про себя. Заметил-таки, скотина.

- Семейная разработка, лорд Иллитар. Так сказать, плод совместных трудов отца и родственников со стороны матери. Мы стараемся ее не афишировать, потому как в ней очень уж много слабых мест и если знать, куда бить, блок легко разрушить.

- Вот как? Жаль. Идея интересна. Ну что же, капитан, позвольте попрощаться.

Прощались они еще минут десять, как и полагается согласно пункту третьему второй главы четвертой части восемьдесят девятого тома «Основ этикета избранной расы, курс укороченный». Существовал еще и продвинутый, но его только аристократы и читали. Потом Аллар долго сидел, щелкая костяшками любимых четок и пытаясь понять – в плюсах он или попал на минус?

С финансовой точки зрения вроде бы все хорошо. Из банка поступило уведомление о зачисленных деньгах, хранитель не поскупился и действительно начислил премию. На редкость душевный клиент, даже подозрительно. Полученной суммы хватит и на покупку новых штурмовиков, и на зарплату команде, воскрешение обоих временно ушедших теперь можно провести в настоящем храме, а не в пиратской клинике. Одним словом, в ближайшее полугодие о хлебе насущном можно не задумываться и продолжать боевое слаживание экипажа. В нормальной спокойной обстановке.

Опять же, репутация капитана, работавшего на Совет, среди пиратов дорого стоит.

Если вдуматься, им повезло. «Одиночка» оказался в нужное время в нужном месте, только этим можно объяснить непристойно низкие потери.

А за лишнее везение всегда приходится платить…

К нему, к полукровке Аллару, теперь будет приковано повышенное внимание множества разных существ. Совет наверняка копнет биографию, спецслужбы различных ветвей захотят получить побольше информации о «вольном рейдере», Доминион начнет расследование гибели своей эскадры, другие капитаны могут припомнить окружающие удачливого выскочку странности… Мало ли что все эти достойные господа нароют.

Может, затаиться на время? Или подольше в походы уходить, переждать опасное время?

Надо подумать…