Приятного аппетита

Аллар, по собственному определению, при необходимости становился чрезвычайно плохим мальчиком. Однако он прекрасно понимал, что в данной области есть специалисты и покруче, поэтому за окружающими следил тщательно, удачные находки по части нагадить ближнему подмечал и при случае не стеснялся использовать.

В отношении находок предстоящий рейд обещал стать делом урожайным. В смысле, он мог со всех точек зрения принести немалую прибыль, но относительно постижения новых граней искусства достать ближнего – особенно. Ибо впервые за долгое время элларит-ка-надейт заключили союз со своими древними соперниками орками.

На самом деле, конечно, не орками – исключительно человеческое название – а в лучшем случае аррагха. Самоназвание этой расы включало в себя сорок звуков, четверо из которых не воспринимались даже сверхчувствительными ушами элларит. Прирожденные воины, не чуравшиеся генетических модификаций, они не имели общего центра или единого лидера, зато активно плодились, размножались, основывали колонии по всей галактике и с радостью дрались с каждым, кого встречали на пути. Сложнейшая система верований и социальное устройство позволяли им плевать на возможную гибель в бою, а технологии клонирования с легкостью возмещали потери.

Элларит их не любили и презирали. Низшие касты орков, произошедшие из инкубаторов, отличались редкостной тупостью и не умели практически ничего. Создатели заложили в них на генетическом уровне агрессивность и умение подраться, и хватит. Аристократы, конечно, отличались большим интеллектом, но и они предпочитали решать вопросы немирным путем. К псионике они были не способны, колдуны среди орков рождались крайне редко, технологии их сложностью не отличались – одним словом, своим выживанием раса была обязана исключительной плодовитости да звериной хитрости отдельных вождей.

И сейчас флот этих милых существ прилетел на пиратскую станцию, чтобы нанять десяток кораблей «дохликов».

 

Капитан Варэдис в неизвестно который раз за сегодня произнесла «Эдду успокоения», мысленно прося у Спящих Богов терпения. Ей только что чихнули в лицо. В прямом смысле. Тот факт, что сделано это было случайно, раздражения не уменьшил, и от желания прирезать возвышавшегося над хрупкой элларит двухметрового обидчика не избавил.

Если бы ей так не требовались деньги, и если бы орки предлагали иную цель… Увы. «Слезе Каэдэ» скоро потребуется профилактический ремонт, а команде нужно платить. Новые наниматели предлагали слишком хорошие – едва ли не в тройную ставку – условия, чтобы просто взять и отмахнуться. И даже при такой оплате многие элларит сомневались, стоит ли соглашаться.

Совещание уже шло, когда в приоткрытую дверь тихонечко просочился капитан Аллар. Варэдис невольно нахмурилась. Полукровка отличался редкостной способностью влипать в неприятности, умудряясь выходить из них целым и невредимым. Кроме того, он обожал бесить окружающих. Вот и сейчас: вместо того, чтобы присоединиться к монолитной группе элларит, он окинул сородичей ехидным взором, заставившим некоторых капитанов заскрипеть зубами, и уселся рядом с двумя громадными орками. Причем одного из них он тут же ткнул в бок локтем и принялся о чем-то активно расспрашивать. Интересно, о чем?

Спустя пару минут Варэдис получила ответ на свой вопрос. Прикрываясь спинами впереди сидящих, Аллар вытащил из кармана голографический планшет и принялся что-то на нем демонстрировать. Варэдис в ужасе поежилась. Вся станция слышала историю, как во время последнего похода полукровка умудрился захватить грузовик с андроидами «для скучающих мужчин и женщин» - товаром, предназначенным для публичных домов Обители Тайлера. Примерно половину удалось распродать, но вторую половину порнокукол Аллар никому втюхать не успел. Он что – пытается торговаться здесь?! На совещании высшего командного состава, прямо во время доклада второго военного вождя?

Именно этим мерзавец и занимался.

Примерно минут через сорок личности, желавшие высказаться и подтвердить свою значимость, высказались. Эльфы, за исключением Аллара и Варэдис, торопливо покинули зал, желая отдохнуть от общества грубоватых нанимателей. Мужчина же подрысил к госпоже капитану с широкой улыбкой на лице:

- Воистину, судьба благосклонна ко мне, назначив столь же прекрасную, сколь и мудрую напарницу в предстоящем предприятии!

- Прекратите юродствовать, второй лидер – Варэдис с мстительным удовольствием напомнила о своем старшинстве. – Ваше поведение просто отвратительно.

- По крайней мере, я потратил время с толком – без следов раскаяния заметил Аллар. – Наладил контакт с новыми союзниками, избавился от застарелой головной боли… Вылетаем завтра?

- Зачем? У нас же еще целая неделя в запасе.

- Элларит-ка-инкайт, окопавшиеся на Медной Змее, не хуже нас с вами разбираются в технологиях прямого перехода – полукровка понизил голос и слегка придвинулся к собеседнице. – Они обязательно отследят телепортацию кораблей. Поэтому если мы с вами действительно намерены войти в систему скрытно, то добираться до нее следует своим ходом.

- Остальные капитаны рассчитывают на маскирующие поля.

- На остальных мне плевать, но жертвовать вами, о прекраснейшая, я не согласен – Аллар уловил скептицизм женщины и с вздохом признался. – Ну и о своей шкурке забочусь, само собой. И вообще – сдались вам эти капитаны? Я тут познакомился с учением одной чрезвычайно интересной секты социал-дарвинистов, это такое наполовину еретическое учение у людей. Так вот, они поклоняются тотемному зверю Обезьяне и утверждают, что…

- Умоляю – помолчите минуту!

Варэдис искоса посмотрела на собеседника. Несмотря на манеры и склонность к эпатажу, его мозги она оценивала очень высоко. Аллар, что ни говори, был умен и все свои рискованные операции тщательно продумывал, не переступая той черты, за которой дерзость превращается в глупость.

- Думаю, вы правы. Средства обнаружения темных мало уступают нашим.

- Конечно, я прав. Я всегда прав.

«И все-таки он раздражает».

 

Со дня Великого Предательства прошли десятки тысячелетий. Почти не осталось элларит, помнящих те времена, когда их раса была единой, правила галактикой и слышала ответы богов. С тех пор все изменилось. Светлые боги отвернулись от расы псиоников, не желая помогать своим развращенным всемогуществом и эгоизмом детям. Пламя гражданской войны и восстания низших рас уничтожили почти все планеты, заставив выживших бежать на гигантские корабли или затаиться в тщательно спрятанных осколках некогда великих владений. Но война, порожденная древней алчностью и властолюбием, не собиралась затихать.

Никто не собирался делать шаги к примирению. Элларит-ка-надейт молили заснувших покровителей своей расы откликнуться и надеялись на их возвращение. Элларит-ка-инкайт, вкусившие прелести свободы созидания зла, обагряли алтари демонов кровью пленников и рабов. Немногочисленные погрузившиеся в мистику кланы, добровольно отринувшие достижения разрушенной цивилизации и решившие начать все заново, укрылись в малоизученных уголках космоса. Они надеялись не возродить, а воссоздать богов, развив высшие энергетические сущности из мелких племенных духов. В контакт с сородичами «отрешенные» вступали редко, с остальными расами – тем более, чему последние только радовались.

Аллару прежде не доводилось встречаться с темными собратьями, однако родители немало рассказали ему о мировоззрении и способах ведения войны инкайт. Поэтому морально к предстоящей драке он был готов. То есть ждал подлянок и сам собирался использовать любые возможные хитрости, не надеясь на легкую прогулку. На техническое превосходство рассчитывать не приходилось, по части псионики инкайт как минимум не уступали экипажу «Падающего Листа», плюс поддержка демонов… Словом, ударная доза паранойи в схватке с таким врагом только полезна.

Планетная система, носящая название Медной Змеи, привлекла внимание темных двумя факторами. Стратегическим расположением и наличием не способного оказать серьезного сопротивления населения. У живших на планете орков не имелось тяжелого оружия, колония возникла недавно, укрепиться не успела и как результат стала легкой добычей. Инкайт быстро подавили сопротивление воинской касты, а гражданских согнали в лагеря и понемногу начали приносить в жертву.

Владевший Медной Змеей клан сейчас не мог выделить достаточно войск, чтобы отбить захваченную систему, что нападавшие наверняка учли при планировании. Однако вряд ли они предусмотрели вмешательство светлых собратьев. Наблюдатели ветви Ассориан отследили появление древнего врага и, хоть и не действовали напрямую, довели до сведения Совета Капитанов, что участие рейдеров в намечающейся операции будет встречено благожелательно и обернется рядом полезных бонусов. Они же свели орков с пиратами и выделили поистрепавшимся варварам кредит для найма. Аллар подозревал, что план нападения тоже составлялся при активном участии стратегов с ближайшего мира-корабля – слишком уж многое в нем предусмотрено. Не похоже на привычное орочье «ввязаться в драку, а там посмотрим».

Первый этап операции целиком и полностью ложился на светлых. Их корабли, действуя парами, должны были наводнить окрестности системы и выявить расположение сил врага, график патрулирования, передать полученную информацию командованию и, по возможности, устроить ряд диверсий. Желательно уничтожить телепортационные установки, если таковые найдутся, и разгромить алтари демонов, которые точно возведены. В долгие схватки не вступать, ждать прибытия основных сил, сиречь орков. На внезапный удар командиры, учитывая особенности мышления зеленых варваров, не рассчитывали, поэтому от передового отряда светлых требовалось заранее сколь можно сильнее ослабить противника.

«Слеза Каэде» превосходила по классу маленький кораблик Аллара, ее капитан была старше и опытнее. Даже лети полукровка на «Одиночке», еще не построенном, а не на старом добром «Падающем Листе», все равно их парой командовала бы Варэдис. Аллар, в общем, не расстраивался. Но дополнительные меры для собственной безопасности предпринял.

- Это самое настоящее сокровище! – «слушающий мир», или, по-простому, связист, в благоговении опустился на колени.

Остальные элларит тоже с душевным трепетом смотрели на деревянную маленькую статуэтку, изображавшую опершегося на копье охотника. Всего три светлых бога продолжали изредка оказывать покровительство своим непутевым детям: Каэдэ Милосердная, отвечающая за рождение и мягкий уход из жизни; Канола, покровительница детства и справедливой войны, и Форл, господин воровства, интриги, мести, не слишком честной драки и театрального искусства. Из храмов остальных сила ушла. Поэтому действующие артефакты не-стандартных направленностей ценились чрезвычайно высоко. И использовались в исключительных случаях.

- Откуда он у вас, светлейший?

Аллар не стал посвящать команду в подробности и ограничился коротким:

- Родня дала попользоваться.

- Немыслимо! – продолжал вслух балдеть связист. – Такая надежная защита от чужого взгляда!

«Плюс наложенное на стрелковые системы корабля благословение» - мысленно добавил капитан. - «Не вернусь на базу, пока статуй не верну. Украдут ведь».

- Именно благодаря этой незаметности мы сейчас и идем в авангарде – Аллар недавно сменил кресло и теперь сидел, скрестив ноги. В позе лотоса, как говорил отец. – Противник виден?

- Только мобильная база. Кораблей нет.

Костяшки четок в руках полукровки защелкали быстрее. Обстановка ему не нравилась. Слишком тихо, спокойно, слишком все хорошо получается. Они три часа как находятся внутри контролируемого инкайт пространства, и мало того, что остаются незамеченными – даже патрулей не встретили. Первый вражеский объект - та самая мобильная база, о которой упомянул слышащий. Где остальные корабли?

Рядом, замаскированные, готовые нанести удар? Нет, это маловероятно. Сейчас девяносто пять процентов вычислительной мощности корабля идут на поддержание «полога невидимости» и анализ окружающего пространства, вон, даже системы наведения орудий отключены. Кроме базы и дежурной пары истребителей возле нее рядом искусственных объектов нет. Тогда где эскадра врага? Напрашивался неприятный вывод – темные засекли остальные пары и сейчас либо разыскивают, либо добивают неудачливых сородичей. Если, конечно, не произошло нечто неожиданного.

Так подавать сигнал или нет?

Мобильная база представляет собой бронированный ангар с кучей истребителей внутри. Есть, конечно, модули жизнеобеспечения, сканер, кое-какое вооружение... Ничего серьезного. Наверняка ее протащили через грузовой портал, установили на стабильной орбите вокруг планеты и посчитали на этом построение временного оборонительного контура завершенным. Пятидесяти истребителей вполне достаточно для уничтожения почти любого, потенциально способного здесь появиться, корабля. Не говоря уж о полноценной эскадре темных, дрейфующей по системе и в обычное время выполняющей функцию обнаружения. Но сейчас-то сопровождение ушло. База ослепла.

Если Варэдис сумеет скрытно приблизиться и нанести удар, не позволив выпустить истребители, то победа обеспечена. Если нет...

- Отправьте сообщение. «Противник не обнаружен, продолжаю движение прежним курсом».

Все, решение принято. Теперь развернуться и сбежать незамеченными они не смогут при всем желании. Маневрирующие корабли наверняка отразятся на сканерах, и база выпустит преследователей для поимки неожиданно шустрой дичи. Аллар прикинул, что шанс даже при неудачном раскладе у них есть. Все зависит от типа вражеских истребителей. «Слеза» несет два десятка универсальных истребителей, то есть машин многофункциональных, пиратами ценимых, на «Падающем Листе» четыре такие же стоят, хотя у пилотов опыта поменьше. Если прибавить к ним системы наведения рейдеров и слабую дальнюю вооруженность базы, вероятность победить в схватке окажется не самой малой. Вопрос в цене. Полукровка вложил слишком много сил и времени в обучение экипажа, чтобы терять людей в мелкой пограничной стычке.

- Есть контакт – неожиданно вскинулся мастер систем наведения, сейчас вместе со «слушающим мир» отвечающий за просмотром космоса. – Сторожевой катер, идет со стороны планеты.

Пронесшийся по рубке дружным выдохом матерок мог бы многое дать лингвистам инопланетных рас. Увы – посторонних здесь не было, а свои предпочитали с чужаками не откровенничать.

- Спокойно – оживился Аллар. - Передать на флагман: «Сторожевик беру на себя».

От подлого кульбита судьбы полукровка успокоился и перестал нервничать. Дело в том, что единственным законом, в действии которого он не сомневался и чьи статьи старательно соблюдал, являлся закон подлости. Поэтому когда все шло хорошо, то… Если все идет хорошо, значит, вы чего-то не заметили. И, видя приближение схожего со своим корабля, с равным оружием и системой обнаружения, капитан поневоле испытывал облегчение. Вот теперь все идет правильно.

- Они могут нас засечь?

- Маловероятно, но возможно – осторожно ответил слушающий. – Точнее, они могут увидеть «Слезу Каэдэ». Сейчас большая часть энергии корабля идет на поддержание маскирующих полей, но перед атакой и в момент запуска истребителей…

- Ага, я так и думал – перебил подчиненного Аллар. – Значит, действуем так. Пока Варэдис разбирается с базой, мы сидим тихо и не высовываемся. Если сторожевик инкайт решит атаковать, то мы его перехватим, попробует сбежать – присоединимся к флагману и добиваем основную цель. Преследовать не станем. Вопросы? Нет вопросов.

 

На борту «Раздирающего плоть» царили тишина, страх и недовольство. Именно в таком порядке. Нападение светлых выродков скучающие команды восприняли как дар Покровителей, позволяющий развеять рутину скучных дежурств. Там, внизу, на планете, наземные войска развлекались пытками пленников или благородно травили дикарей из воинской касты. Оставшимся же в космосе экипажам кораблей заняться было нечем, и они томились от безделья. Тем большее раздражение вызвало известие о том, что, пока остальная эскадра превращает в труху разрозненные отряды предавших заветы предков сородичей, «Раздирающий Плоть» должен обеспечить безопасность долбанной базы!

Ярость капитана инкайт не уменьшил даже тот факт, что три других сторожевых корабля тоже не участвовали в намечающейся охоте. Адмирал не желал оставлять систему без прикрытия и оставил свои легкие силы, бесполезные в эскадренном бою, в охранении. Начальство немедленно выместило злобу на подчиненных, отправив одного пилота на больничную койку, а механика лишив недельного оклада. В общем-то, капитана можно было понять. Ни один темный не упустит возможности заполучить светлого пленника – ведь такая жертва особо угодна демонам, а значит, дарует максимум силы, удачи или новых полезных сведений. Неудивительно, что по отношению к защищаемой базе он никаких добрых чувств не испытывал.

И когда она взорвалась, испытал нечто вроде мстительной радости.

Короткий взгляд на голограмму разом прояснил ситуацию. Светлые, дальний рейдер. Перед атакой вынужденно вышли из-под маскирующего поля, но ракеты и истребители запустить успели. Первый залп лазеров уже избавил базу от примерно половины энергетической защиты, следующий наверняка пробьется до броневого пояса и выведет из строя орудия. Вопрос в том, успеют ли истребители покинуть ангары… Если нет, то база обречена.

И что в такой ситуации делать ему? Рейдер – крейсер, машина более высокого класса. Сторожевик в одиночку не сумеет его уничтожить. Но за отступление без хотя бы символической попытки выполнить приказ командование по головке не погладит. Капитан примерно представлял себе, во что выльется для него бегство, и начал лихорадочно перебирать варианты. Наконец, сообразив, что все это время он шел на экономном режиме с включенными подавителями излучений, он оживился. Мерзкие надейт наверняка его не видят! Иначе не решились бы атаковать цель, имея под боком еще и военный корабль, пусть и малый.

Повинуясь приказу, сторожевик начал медленно подкрадываться к увлеченному избиением базы рейдеру светлых.

 

В противоположность кораблю темных, на борту «Падающего Листа» царило приподнятое оживление. Экипаж, конечно же, нервничал, но не паниковал, а предвкушал скорую расправу над древним врагом.

Бьющий фонтаном энтузиазм подчиненных Аллара малость смущал. Не дай боги у кого пальчик дрогнет!

- Еще раз. Ждем, когда враг выйдет на рубеж девяностопроцентного поражения. Запускаем ракеты. Снимаем маскировку, перебрасываем всю доступную энергию на накачку орудий, делаем первый выстрел. Запускаем истребители, выставляем защиту. Делаем второй залп. Старший помощник, проконтролируйте.

Истребители можно было бы не использовать, просто хотелось подстраховаться и дать всей команде возможность получить как можно больше опыта. Полукровка считал, что уже второй залп, вкупе с двумя противокорабельными ракетами средней дальности, покончит со сторожевиком. Так ведь случаи всякие бывают. Кроме того, он видел, что одна эскадрилья, целый десяток машин успел покинуть избиваемую базу и считал необходимым помочь флагману. Перевес в численности не бывает лишним.

- Вероятность поражения шестьдесят пять процентов – в голосе старшего помощника, как он ни старался сдерживаться, звучало напряжение. – Шестьдесят восемь. Семьдесят.

- Они не успеют выйти на дистанцию стрельбы? – поинтересовался Аллар у мастера оружейника.

- Нет, первый лидер. Мы выстрелим раньше.

Полукровка тоже волновался, просто чувства успешно скрывал. По его расчетам, времени у них оставалось не очень много. Сигнал о нападении наверняка уже ушел к основным силам темных и сейчас сюда спешит куча обозленных врагов. Нужно побыстрее заканчивать бой и валить за пределы системы, пока на головы им не свалилось нечто вроде пары легких крейсеров или одного ударника. Современные войны быстротечны. Компьютерные системы всех видов, сидящие за пультами управления огнем прорицатели или призванные духи сводят время прямого конфликта к минимуму. Молниеносный обмен ударами – и победившая сторона считает трофеи.

- Девяносто процентов – наконец доложил Каэро.

Аллар помедлил пару мгновений, давая системам наведения лишний шанс, и тихо приказал:

- Огонь.

Маленький рейдер еле ощутимо вздрогнул, выпуская ракеты. Системы не справлялись с нагрузками, в бешеном темпе перебрасывая энергию с одних узлов на другие, поэтому центральный процессор временно отключил все, показавшееся ему лишним, оборудование. Почти мгновенно, неощутимо для человеческого глаза, орудия корабля исторгли два импульса, создавая гравитационное напряжение рядом с броней сторожевика. Первый выстрел пришелся неудачно, компьютер промахнулся, рассчитывая точку воздействия, зато второй создал разницу в пять тысяч g внутри на границе корпуса жертвы. Инкайт лишились одного орудия, часть их защитных систем уничтожена, вычислительные мощности брошены на поиск новой угрозы, но поздно, поздно! Легкая дрожь под ногами не прерывается – отходят истребители, компьютеры лихорадочно рассчитывают параметры нового залпа, одновременно нарастает мощь защитного поля, укрывающего «Падающий Лист» от чужих атак. Второй залп. На этот раз более удачный, потому что оба выстрела попадают в цель. Энергетическая система сторожевика теряет баланс, реактор на грани взрыва, и чтобы сохранить корабль, компьютер вынужден бросить все резервы на стабилизацию двигателя. Остальным системам достаются крохи.

Поэтому они не видят подлетающих ракет и не стреляют в них.

- Приказ пилотам: составить защитный ордер вокруг корабля. Мы атакуем истребители.

Аллар бросил взгляд на табло. Превращение в пыль сверхсовременного корабля, напичканного защитными системами, с опытным экипажем, готового к драке, заняло всего две секунды.

Тем временем флагман продолжал расстреливать базу, методично превращая ее в груду металлолома. Надо полагать, Варэдис не успокоится, пока не разнесет ее на куски и не уничтожит все спасательные капсулы. Взаимная ненависть слишком сильна, и темные не могли рассчитывать на пощаду. Впрочем, они и не ожидали милосердия, упорно продолжая отстреливаться из немногих уцелевших орудий. Их истребители раз за разом наскакивали на своих менее маневренных противников, пытаясь прорваться к «Слезе Каэдэ», но пока что их попытки оставались безуспешными. Аллар секунду изучал обстановку, прикидывая, что делать дальше. Вести огонь по базе? Ракет жалко, их осталось всего две штуки, а стоят они дорого. Орудийный огонь слабо эффективен, да и более тяжелые пушки флагмана справятся с задачей быстрее. Лучше разобраться с истребителями. Оставшиеся восемь машин врага сплелись в бешеной круговерти с семнадцатью машинами несколько худшего класса, поддерживаемыми оборонительными системами «Слезы». Если «Падающий Лист», объединив свои четыре истребителя в командную сеть, сосредоточится на пока еще уцелевших врагах, то их уничтожение займет не так много времени. При удачном раскладе никто даже сбежать не успеет, а риск понести потери минимален. На трофеи рассчитывать глупо, зато они смогут без особой спешки подобрать свои спасательные капсулы, сфотографировать поверхность планеты и свалить за пределы системы. Зализывать раны и дожидаться больших дядей.

 

Каэро вывел на большой голоэкран «победный паспорт», и теперь команда ходила счастливая. Воздух звенел, пронизанный радостными эмоциями, превращая чувствительных элларит в не способных трезво мыслить детишек. Капитан тоже нет-нет, да поглядывал на маленькую звездочку, появившуюся в списке его достижений. Вполне официальный документ, составляемый представителями Гильдии Букмекеров и часто запрашиваемый при найме. Победу, конечно, еще надо зарегистрировать и подтвердить, но с этим проблемы вряд ли возникнут.

Первый корабль темных, уничтоженный под его, Аллара, командованием. Теперь его статус неизбежно изменится. В глазах элларит он навсегда останется полукровкой, но победа над инкайт неизбежно поставит его на ступеньку повыше в глазах общества. Не то, чтобы мнение окружающих Аллара сильно волновало – просто кое-какие двери станет открывать проще, а к его словам начнут прислушиваться внимательнее.

Мелодично тренькнул сигнал, рядом с креслом появилось изображение Варэдис. В полный рост, сидящей в схожей позе, с маленькими, но аппетитными выпуклостями в нужных местах…

- Чрезвычайно приятно видеть вас, старший лидер – озвучил Аллар краткий итог своих наблюдений. – Собираетесь порадовать нас новостями?

- Капитан Коратис вышел на связь. «Улыбка фортуны» и «Летящая волна» уничтожены, «Плач морской девы» получил тяжелые повреждения и еле успел скрыться. Остальные корабли сумели избежать контакта.

Полукровка пожал плечами:

- Попытка облегчить себе жизнь зачастую приводит к результату, обратному желаемому. Добирались бы своим ходом, как мы, и вошли бы в систему незамеченными. – Глупость уважаемых соратников его не интересовала, поэтому он сменил тему. – Анализ собранных данных закончен? Я пока что слабо представляю себе следующую цель.

- Вы желаете вести активные действия? Помнится, вы неоднократно упоминали, что в нашу задачу входит только сбор сведений и отвлечение внимания.

- Я и сейчас придерживаюсь той же позиции – заверил босса Аллар. – Но вдруг темные меня удивят и, скажем, оставят склады с запасами без охраны?

- Только не теперь. После уничтожения базы они усилили охрану важных объектов, в первую очередь, удвоив патрули возле врат и жертвенников.

- Логично. Порталы позволят им получать подкрепления или при нужде сбежать, а алтари обеспечат поддержку демонов.

- Эти цели на совещании озвучивались как приоритетные – заметила Варэдис.

- На совещании говорилось так много глупостей, что я слегка отвлекся – заулыбался полукровка. – Да и вообще предпочитаю ставить перед собой реалистичные цели. С нашими силами спускаться на планету для диверсии смысла нет, зато в космосе мы могли бы слегка подпортить настроение адмиралу темных.

- Каким образом?

- Я анализировал активность внутрисистемных полетов наших заклятых друзей и пришел к выводу, что они собираются разрабатывать залежи меди в метеоритном поясе – Аллар сделал пометку на карте. – Металл им понадобится для строительства базы. Возле рудника наверняка есть какие-то укрепления, да и засада не исключена, но все равно предлагаю попробовать атаковать. У меня, понимаете ли, есть гравитационная карта этого сектора.

На мгновение Варэдис испытала острый укол зависти, щедро приправленный уважением. Гравитационная карта составлялась на основе десятилетних наблюдений, самостоятельно собрать ее полукровка не мог. Следовательно, позаботился заранее. Не трудно догадаться, у кого получены сведения.

- Дикари расплатились за порнокукол картой?

- Просто подарок от новых друзей – твердо, убедительно ответил Аллар.

 

На сей раз корабли состыковались в единую конструкцию, объединив вычислительные мощности и вдвое уменьшив шансы засветки. Скорость передвижения, конечно, упала, зато теперь миниатюрная эскадра могла двигаться в метеоритном поле без опасения потревожить сложившееся равновесие. Конечно, полностью скрыть свое присутствие светлые не сумели, масса есть масса, но надеяться обмануть вражеские детекторы они имели полное право.

- Позиция двенадцать имеет природное происхождение, позиция шесть тоже – монотонно докладывал аналитик Варэдис. – Позиция три под сомнением, рассматриваю…

- Сколько еще аномалий осталось проверить?

- Пятьдесят две – ответила капитан. – Расхождений с вашими данными достаточно много. Рудник где-то поблизости и, полагаю, мы можем рассчитывать на встречу с охраной.

- Насколько я помню уроки любимой мамочки, – прищурился в умственном напряжении Аллар – у инкайт на вооружении стоит некий класс сторожевиков с ухудшенной скоростью и без истребителей на борту, зато с мощной броней и вооружением. Самое то для здешних мест.

- Вероятно, вы говорите о темном аналоге наших «Щитов огня». Да, имело бы смысл использовать их здесь. А звено истребителей разместить на самом руднике. Только я сомневаюсь в желании командования инкайт тратить силы на укрепление этого объекта – он второстепенен и не имеет стратегического значения. В конце-концов, материалы можно получать и через врата.

- Разумеется – согласился Аллар. – Только больно уж место удобное. Естественное укрытие, в котором легко спрячется куча кораблей…

- Искусственная аномалия! – даже транс не смог убрать из голоса аналитика торжествующие нотки. – Позиция двадцать два!

Находившиеся на мостике офицеры немедленно развернулись к голоэкранам, взглядом вылавливая новую ярко-красную отметку. Все, враг найден. Теперь можно постепенно вычислять остальные корабли инкайт, просчитывать план нападения, думать, куда в первую очередь нанести удар. И стоит ли вообще его наносить.

- Рудник, скорее всего, вон на том большом астероиде – указала госпожа капитан на большой кусок камня, весь в значках ценных металлов. – Жаль, построек на таком расстоянии не различить. Нужно подойти поближе.

- Я бесконечно преклоняюсь перед вашей не имеющей границ храбростью, но давайте послушаемся моей паранойи и сначала проверим остальные аномалии – попросил Аллар, прижимая руки к сердцу. – Будем хотя бы примерно знать, на какую дальность добивают их сканеры.

Прошло еще около часа, прежде чем стала окончательно ясна картина расположения врагов. Совместными усилиями обеих команд светлым удалось получить не только данные о расположении кораблей инкайт, но и сделать достаточно четкие снимки расположенного на громадном астероиде рудника. После обработки сведений Аллар, после короткого размышления, с тяжелым вздохом признался:

- Знаете, коллега, я вообще-то ненавижу такие вот задания. Пришел, увидел, наследил… А где же полет мысли? Где, я вас спрашиваю, творческий подход? Возможность в очередной раз увидеть кислые морды ваших офицеров, осознавших собственную убогость перед каким-то полукровкой? Я не вижу необходимости напрягать фантазию, если не учитывать необходимость определиться с направлением бегства.

Варэдис безуспешно попыталась испепелить взглядом голограмму собеседника.

- С какой стати вы намереваетесь бежать, второй лидер?

- Ну как же – удивился Аллар. – Что нам еще остается делать? То есть мы, конечно, постреляем для начала и даже грохнем ту парочку сторожевиков, но основную цель раздолбать точно не сумеем. Вооружениев у нас подходящих нет.

- Прекратите юродствовать.

- Хорошо, давайте серьезно. Темные не стали мучаться с доставкой металла на планету и тупо разместили на руднике мобильные врата. Энергии у них, судя по всему, достаточно, поэтому такой шаг оправдан. Портал, будучи вещью ценной, прикрыт батареей средних орудий и защитным щитом. Я вижу два варианта действий, и оба приводят к печальным для нас последствиям. Отличие между ними состоит в очередности атаки. В первом случае мы сначала разносим сторожевики, а потом нападаем на успевшую подготовиться к бою группировку на астероиде. Корабли, я думаю, мы уничтожим без труда, но тогда нам придется столкнуться с полноценной эскадрильей истребителей – вон ангары видны - и поднятыми щитами базы. Плюс пришедшая на тревожный сигнал мобильная группа из врат. Технику они вряд ли с собой потащат, не успеют, а вот жреца или заклинателя прихватят запросто. Перспектива схватиться с демоном лично меня не прельщает.

Если же мы сначала ударим по руднику, то вряд ли сумеем разнести и врата, и ангары, и зенитки с первого залпа. Что-то да уцелеет. В таком случае нам придется иметь дело с разозленными остатками охраны плюс пришедшие в полную готовность сторожевики, с моей точки зрения являющиеся серьезными противниками. Посмотрите на их характеристики – мой кораблик с ними не сравнится. Даже если мы выиграем схватку с ними, что далеко не факт, потери будут очень серьезными.

Одним словом, что я предлагаю. Уходить не попрощавшись не вежливо, поэтому по сторожевикам надо пострелять. Думаю, мы сумеем подобраться к ним достаточно близко незамеченными и уничтожить если не с первого залпа, то со второго точно. А вот нападать на основную цель чревато последствиями, значит, сразу разворачиваемся и уходим. Но имейте же совесть – завалить два корабля тоже почетно и, между прочим, точно вписывается в рамки поставленной перед нами задачи! Мы разведчики и диверсанты, для линейного боя предназначены совсем другие силы.

Командующая маленькой эскадры испытала сильное желание вскочить с кресла и забегать по мостику. Сдержалась исключительно за счет опыта и приверженности некоторым дыхательным практикам. Экипаж не поймет истерики командира. Она краем уха слышала возражения своего старшего помощника, многословно пытавшегося доказать неправоту Аллара, и ехидные комментарии полукровки, легко разбивавшего доводы оппонента. Пальцы Варэдис нервно барабанили по подлокотнику кресла, ничем более не выдавая ее состояния.

- Мастер путей! – она так и не смогла определиться. Чувства желали напасть, разум настойчиво требовал не разевать рот на слишком большой кусок. – Передайте мне половину вычислительных мощностей.

Аналитик недовольно скривился, но приказ выполнил. Он предпочитал использовать математику и логику, хотя многие школы прогноза будущего строились на получении информации из тонкого мира – напрямую или через общение с духами. Поэтому капитан, забрав часть ресурсов, мешала ему выполнять свою работу. Впрочем, Варэдис на недовольство подчиненного было наплевать.

Ее циничный соратник снова оказался прав.

 

Паспорт команды опять изменился, в нем появилась еще одна звезда – малюсенькая, зато дешевая. К назначенному целью «Падающего Листа» сторожевику удалось подойти на минимально допустимую дистанцию, поэтому его уничтожение обошлось всего в одну ракету. Аллара грела мысль о сэкономленных деньгах.

Надо сказать, текущий контракт оказался удачным, причем не только в смысле финансов. Помимо моральных дивидендов в виде проигнорировавших предупреждение сородичей, ставших добычей темных и тем самым подтвердивших тезис о его, Аллара, интеллектуальном превосходстве, радовали укрепившиеся отношения с Варэдис. Госпожа капитан (даже позабыв на минутку о ее внешности, хотя забывалось плохо) оказалась приятным, открытым для новых идей собеседником, почти лишенным расовых предрассудков. Она не считала зазорным принимать советы и, если видела их полезность, обязательно использовала, вне зависимости от источника. В отличие от массы других элларит, встреченных полукровкой на жизненном пути. Такое знакомство обязательно нужно сохранить и поддерживать, ибо в будущем оно может принести немалую пользу!

Да и сама по себе Варэдис ему симпатична, чего уж скрывать.

Поэтому Аллар решился на беспрецедентное, по собственным меркам, предложение. Он собирался добровольно (!) поделиться возможной прибылью от внеплановой операции. Правда, в одиночку он имеет некоторые шансы оказаться в пролете, а в экипаже старшего лидера числятся нужные специалисты, но все равно – инстинкты бунтовали и спрашивали хозяина, в своем ли он уме?

- Вы уже определились с дальнейшими планами, светлейшая?

Варэдис удивленно смотрела на Аллара, возникшего в дверях ее личной каюты. На сей раз полукровка явился во плоти, по неизвестным причинам проигнорировав голосвязь.

- Еще нет. Как раз думаю, что делать дальше.

- Вы позволите?

- Да, проходите. – Она с подозрением смотрела на устраивающегося прямо на полу соратника. – Странно видеть вас на моем корабле. Мне казалось, вы избегаете здесь появляться.

Аллар с радостью воспользовался предоставленным шансом подтвердить гнусные слухи о своих дипломатических способностях и манерах. Точнее говоря, слухи об отсутствии дипломатических способностей и отсутствии манер.

- Меня постоянно задирают ваши офицеры. Они, конечно, забавные, но тупые и агрессивные.

- Они не тупые – попыталась защитить своих подчиненных Варэдис.

- Хорошо-хорошо, просто слегка ограниченные и задавленные окружением – с видом «исключительно из уважения к собеседнице» согласился Аллар. – Речь не о них. Вы намерены участвовать в предстоящем сражении?

- Еще не определилась. Мои помощники требуют помочь оркам, но я считаю риск слишком большим.

Флот варваров должен был войти в систему примерно через четыре часа. Темные, судя по эволюциям кораблей, заметили появление врага и сейчас активно готовились к бою. Прятавшиеся в системе рейдеры пиратов действовали по-разному, в зависимости от темперамента капитанов и уровня повреждений – кто-то собирался выступить против древнего единокровного врага, кто-то предпочел затаиться и пересылать данные разведки на флагман, немногие отступили, опасаясь возросшей активности демонопоклонников. Схватка обещала стать жаркой.

- С моей точки зрения, контракт выполнен – без привычного ехидного блеска в глазах заявил полукровка. – Уничтожена база истребителей, три сторожевика, заказчику передано много ценной информации. Уйти мы сейчас, конечно, не можем, общественность не поймет, но и присоединяться к неизбежной драке смысла нет. Ваш рейдер, возможно, имеет некие шансы выжить в битве гигантов, моему же «Падающему Листу» за глаза хватит одного залпа среднего крейсера, а у темных их восемь.

Варэдис мысленно согласилась с оценкой. Рейдеры создавались с расчетом на долгие путешествия в космосе, стремительный налет, маневренность и скрытность, их отличало слабое бронирование, не слишком хорошее вооружение и малое количество несомых истребителей. В линейном бою делать им нечего.

- Тем более, что победа нашей стороне не гарантирована – цинично развивал мысль полукровка. – Темные умеют воевать и тактика «навались скопом», столь любимая нашими брутальными нанимателями, против них срабатывает не всегда. Хотя сейчас план вроде бы разрабатывали стратеги Ассориан. Ну, не важно. Суть в том, что в течение ближайших суток инкайт не смогут отвлечься от защиты планеты и реагировать на события на периферии не будут.

- Это очевидно. Вероятно, вы хотите сделать мне какое-то предложение?

- Для серьезных отношений я еще слишком молод – улыбнулся одними глазами Аллар – а вот для совместного налета на приснопамятный рудник вполне созрел.

- Думаете, они успели забыть о нашем прошлом визите? – скептически поинтересовалась светлая.

- Забыть не забыли, но не могут же они постоянно держать экипажи в боевой готовности? И, кроме того, я надеюсь, что часть истребителей и зениток переведены к основному месту событий. Резервы темных не бесконечны, с их стороны логично собрать все силы в единый кулак.

- Насчет истребителей согласна, они могут сыграть свою роль – кивнула Варэдис. – Знаете, что меня смущает в вашем предложении?

- Что же?

- Не вижу подвоха. Медь, добываемая на руднике, стоит дешево, запасов других металлов нет, оборудование стандартное, да и пострадает к тому же. Там нет ничего ценного. Что вы задумали на этот раз? Сколько мы сотрудничали, вы постоянно умудрялись извлекать выгоду из самых неожиданных источников.

Аллар выглядел так, словно услышал чрезвычайно приятный комплимент.

- Ничего особенного. Вы же видели - там остался грузовой портал.

 

Орки, благодаря сообщениям наемников, прекрасно ориентировались в обстановке внутри системы и заранее вызнали состав сил врага. У темных такого преимущества не было. Впрочем, жрецы постарались и обеспечили Возлюбившего Боль, адмирала эскадры, нужными сведениями. Ничем иным наблюдавшие за разворачивающейся бойней светлые не могли объяснить четко выверенных построений защитников системы.

У темных, к всеобщему удивлению, ядром флота являлся монитор. Правда, слабенький, четвертого класса по классификатору ВТО (всемирных торговцев оружием), но сам факт участия такого корабля в рядовом набеге вызывал удивление. Поддержку осуществляли пять сверхтяжелых крейсеров, два ударных, восемь средних и два десятка – легких, не считая различного рода мелочи типа корветов, фрегатов и сторожевиков. Общее количество размещенных на планете или несомых на кораблях истребителей и штурмовиков достигало тысячи штук, также в обороне темные полагались на одну мобильную базу и минные поля. Иными словами, захватившая систему Стая не выделялась особой силой, но и мелкой ее назвать тоже нельзя.

Орки то ли оказались существами необычайно запасливыми, то ли корешам из дружественных кланов клич кинули, но умудрились притащить целых пять мониторов восьмого класса. Забегая вперед скажем, что версия с дружеской помощью оказалась точной – стоило соседям прослышать о намечающейся драке с «злобными дохликами», как они побросали все дела и ринулись договариваться насчет участия в предстоящей заварухе. Вот только техника у них не отличалась особым качеством, поэтому пять их центральных кораблей примерно соответствовали одному монитору инкайт. Крейсеров у них тоже было больше, равно как и других машин, однако летали и стреляли они по сравнению с вражескими просто хреново. Зато варвары волокли с собой десяток авиаматок, имеющих на борту почти две тысячи истребителей и около восьми тысяч автоматизированных дронов. Автоматизация заключалась в следующем: к системе управления вооруженного робота подключался представитель низшей касты, получивший порцию «священного напитка» и намертво вызубривший силуэты вражеских кораблей. Получившиеся в результате псевдоразумные (скачок интеллекта происходил за счет имевшихся на борту компьютеров) торпеды обладали уникальной способностью летать по непредсказуемым траекториям, проламываться сквозь заградительный огонь и доводить до истерики вычислительные системы любой сложности.

Застрельщиками сражения выступили легкие силы, схватившиеся на периферии системы. Маломерные корабли темных вступали в жаркие схватки с передовыми отрядами флота вторжения, стремясь собрать как можно больше информации и подготовить оркам достойную встречу. Вероятно, адмирал планировал одну из тех коварных ловушек, которыми издавна славились представители его расы. Постепенно стычки смещались вглубь системы, отметки боевых кораблей вспыхивали и гасли, пополняя списки погибших.

Шедшие широкой волной орки ненадолго приостановились, принимая некий условный порядок. Условный – потому что общего командования у них, кажется, не было. Кланы шли в бой по отдельности, изначально распределив цели между собой и слабо задумываясь о координации огня. Однако какой-то общий план у них, судя по всему, имелся, потому что все мониторы дружно нацелились на флагман темных, да и первый залп сверхдальними ракетами они произвели одновременно.

Где и какими путями варвары раздобыли тяжелые ракеты производства Иерархии Закона следившие за разворачивающимся сражением светлые даже не пытались гадать. Бесполезно. Зато отметили, что применение этого оружия оказалось хоть и сумбурным, однако удачным. Компьютерные системы кораблей темных пришли к выводу о невозможности сбить всех, несущихся в их сторону, сверхтехнологичных посланцев и начали маневр уклонения, тем самым, смешав тщательно выверенные порядки. Орки отреагировали на мельтешение во вражеских рядах бурей довольных и нецензурных возгласов в эфире и новой партией ракет. Инкайт ответили на выкрики многообещающим молчанием и формированием над планетой прорыва в нереальность, откуда немедленно принялись выплывать первые демоны.

- Зрелище, конечно, замечательное – признал Аллар – только сейчас самое время заняться собственными делами. Молотить друг друга они будут долго, но не слишком.

Находившиеся в рубке «Слезы Каэдэ» члены экипажа посмотрели на полукровку с презрением и ненавистью. Большего доказательства своей неспособности оценить красоту и величие ткущейся перед их глазами картины трудно представить! В то время как они, истинные элларит, наслаждаются ощущением творимой судьбы, воплощенной в яростное противоборство двух столь разных начал, жалкий отпрыск дикой человеческой расы смеет думать о деньгах!

- Следуйте проложенным курсом, первый помощник – с разочарованным вздохом отключила проектор Варэдис. Ей тоже хотелось досмотреть сражение, и недовольство команды она разделяла. Увы, придется довольствоваться записью. – Капитан Аллар, рекомендую подготовить своих подчиненных к десанту. Мы должны отключить портал в течение ближайших двух часов, пока проклятые заняты вторжением.

- Вы считаете, светлейшая, орки проиграют?

- Инкайт безумны, но техническое превосходство и демоническое колдовство дают им преимущество в битве. Вмешательство некоторых наших соратников не перевесит чаши весов.

- Вы просто недооцениваете своих зелененьких нанимателей – из дверей ответил Аллар. – Они не знают, что победить нельзя, и потому побеждают. Иногда трезво оценивать ситуацию – вредно.

Он, если честно, слегка волновался. Его подчиненные впервые принимали участие в полноценной десантной операции. Раньше размещенное на «Падающем Листе» звено штурмовиков высаживалось на корабли, похищало не слишком охраняемых чиновников и криминальных боссов, подрывало заводы и фабрики по заказам конкурирующих фирм. Но заниматься тем, для чего изначально их готовили – захватом укрепленных охраняемых объектов – десантникам пока что не доводилось.

В предстоящем выбросе пятерку облаченных в тяжелые костюмы солдат будут сопровождать три звена боевых дроидов. Обычно на такие операции пехоте выделялась поддержка в лице мощного псионика или артиллерийского робота, но Аллар счел, что его присутствия более чем достаточно. Лишних специалистов в его команде нет. В отличие от госпожи капитана, выделившей целых два штурмовых взвода в комплекте с тремя сильными чародеями, да и саму ее со счетов сбрасывать не стоило. Впрочем, в бою Варэдис принимать участия не собиралась, целиком полагаясь на своего сержанта – ее интересовала сохранность ценного приза.

Соединенным кораблям потребовался час, чтобы достичь уже известного места расположения рудника. Второй раз, пусть и по несколько новому пути, идти всегда проще. Их, как и предполагалось, не караулили спрятанные под маскировочными полями сторожевики, ангары истребителей не подавали признаков жизни, только сканеры зениток постоянно прочесывали близлежащий космос. Догадки Аллара оказались верны, равно как и расчеты мастера-аналитика. При других обстоятельствах находящуюся в режиме полной готовности оборону подавить было бы трудно, но сейчас, имея полный профиль окрестностей и поддержку древнего духа-покровителя охоты… Детская задача.

Первый удар разрушил две из трех зенитных установок, вычислительные системы темных не успели выстрелить в ответ. Последняя установка сумела засечь направление атаки и даже выпустила восемь ракет, когда сама оказалась поражена со «Слезы Каэдэ». Слабым утешением искусственному интеллекту зенитной батареи, благодаря толстой броне уцелевшему и продолжавшему наблюдать за миром посредством нескольких датчиков, мог послужить тот факт, что одна из его ракет увернулась от защитного огня, не поддалась на обманки и долетела до врага, слегка подпортив более крупному рейдеру силовой щит. На этом первая фаза операции закончилась.

Поток информации, поступающий от корабельных компьютеров в имплантанты Аллара, резко прервался, чтобы восстановиться после короткой заминки. Экран шлема выдал текущий список отряда, но капитан и так видел – телепортация прошла без эксцессов. У Варэдис, судя по всему, тоже проблем не возникло, и ее штурмовики уже неслись по направлению к порталу. Быстро, ничего не скажешь.

Десантники с «Падающего Листа» должны были отключить питание портала, в то время как их более опытные коллеги зачищали местность от солдат темных. Изначально предполагалось, что наибольшее сопротивление окажет персонал врат, в составе которого наверняка есть несколько опытных псиоников. Однако реальность оказалась сложнее теоретических выкладок. Сразу три дроида, катившихся перед отрядом, разом разлетелись на куски, а двигавшийся первым десантник внезапно задергался, будто попал в невидимую паутину. Аллар чертыхнулся, торопливо освобождая подчиненного из чужого захвата и попутно устанавливая прикрывающий всю пятерку щит. Предосторожность оказалась не излишней – буквально секунду спустя из-за приземистого здания вылетела стая мелких самонаводящихся ракеток, следом за ними стремительно и внезапно появились четверо темных. Ракеты взорвались, встретившись с творением Аллара, первый из вражеских воинов с размаху ударился о наполненную энергией призрачную конструкцию и сгорел в пламени. К сожалению, щит иссяк, пытаясь преодолеть индивидуальную защиту темного. Тем не менее, свою роль он выполнил – позволил выиграть светлым несколько ценных мгновений. Опешившие от неожиданного появления инкайт бойцы вскинули оружие и засыпали атакующих защитников рудника потоком мелких крошечных игл, одинаково легко пробивающих и хитин, и сталь, и силовую броню. Рядом в сложнейшей схватке сошлись отряды дроидов.

Вооруженные схожим оружием темные успели выстрелить первыми, но им не хватило времени согласовать цели. Тяжелые защитные скафандры – в голове у Аллара вихрем пронеслась стоимость покупки, обслуживания и грядущего ремонта – выдержали удар. В ответ штурмовики разнесли двух из трех оставшихся инкайт согласованными залпами своих ружей. Последнего темного, оказавшегося псиоником и пытавшегося создать нечто вроде поглощающего покрова, капитан уничтожил лично. Просто подскочил поближе, спрессовав личное время, и ударом ладони пробил доспех, заодно разрушив сердце и энергетику.

Итогом короткой схватки стала потеря шести дроидов, повреждение еще пяти и частичное повреждение защитных полей у двух штурмовиков. И Аллар, и его сержант не сговариваясь оценили – очень хороший результат. Не спровоцируй роботы засаду, счет мог оказаться куда хуже.

С дальнейшим продвижением, равно как и с отключением питания – путем расстрела чувствительной аппаратуры и выбрасывания в открытый космос части питательных элементов из антиматерии – никаких сложностей не возникло. Защитников на руднике почти не оказалось, все способные держать оружие, судя по всему, отправились на базовую планету. Варэдис сообщила, что ее отряды встретили всего троих темных, которых немедленно уничтожили. Светлые не брали проклятых сородичей в плен.

Захват прошел быстро и, можно сказать, буднично. Слегка не по плану – но где, скажите, вы видели сражения, идущие по плану? Команда «Слезы» торопливо грузила портал в особый кокон, чтобы не нарушить сложнейшую настройку технологического шедевра при перевозке, свободные бойцы прочесывали рудник, стаскивая все мало-мальски ценные предметы. Полукровка не опасался, что Варэдис его кинет – в таком случае ее не поймет собственная команда, несмотря на весь снобизм, а точнее, благодаря ему – поэтому тоже шастал в поисках чего полезного.

Алтарь он заметил первым.

Зачем демонический жертвенник понадобилось размещать в буквальном смысле у черта на рогах, знал только организовавший сие действо жрец, ныне покойный. Как бы то ни было, покрытая кровавыми потеками и сильно «фонящая» эманациями боли и ужаса тумба оказалась здесь, в пределах досягаемости. Аллар задумчиво почесал нос. Старшая мать, родительница, с детства прививала сыну ненависть к разрушительным аспектам Хаоса и во многом преуспела. Правда, специфическое мировоззрение отца не позволило будущему пиратскому капитану сравниться в фанатизме со светлыми родственниками, но демонов он не любил и прорывы в нереальность при возможности закрывал. То есть даже если ему за это не платили, все равно закрывал. Хотя как сказать – можно сказать, что плату он получал сбереженными нервными клетками и хорошим настроением. Если мать узнает, что он мог разрушить алтарь и не разрушил, то…. Бррр! Скандал обеспечен.

Значит, надо взрывать. Но как? Полноценный обряд очищения проводить нет времени. Долбануть с орбиты главным калибром – так кто знает, что из разрушенного жертвенника вылезет и каких дел натворит. Позвать остальных псиоников и составить Круг силы? Результат фактически будет являться гибридом двух предыдущих вариантов, только шанс гибели одного из участников круга несколько повыше. Полукровка вздохнул и посетовал на сложное детство, не позволяющее ему сейчас просто развернуться и уйти.

В принципе, он понимал, что надо сделать. Просто не хотелось ему.

- Мы закончили, капитан Аллар – пришло сообщение от Варэдис. - Вы готовы к эвакуации?

- Еще пять минут, светлейшая. Сейчас мои подчиненные подойдут.

Отдав своим команду собираться у точки телепортации, Аллар, оглянувшись по сторонам, с кислой миной приблизился к алтарю.

 

В жизни каждого разумного существа случаются моменты, воспоминания о которых он трепетно холит и лелеет. Занятия, доставляющие больше удовольствия, чем секс, наркотики или первоклассная выпивка. Для одних это экстремальные виды спорта, другие обожают попариться в баньке, третьим ничего не надо, кроме как посидеть с удочкой на берегу тихого озерца. Одни предпочитают ощутить мощнейший выброс адреналина, другие впадают в священный транс, едва ли не достигая просветленного состояния.

Для Аллара моментом высшего единения с миром являлся подсчет прибыли.

Команда уже знала, что когда капитан сначала ходит по коридорам корабля с блаженной улыбкой на устах, а потом запирается в своей каюте с большим кувшином пряного чая, беспокоить его по пустякам не стоит. Случаются… казусы. Зато на следующий день можно подойти с просьбой о выделении кредита, или премии, или покупке нового оборудования. Раздобревший Аллар, в обычное время существо изворотливое и скуповатое, после оргазма слияния с мировой финансовой системой отличался редкой сговорчивостью.

- Я надеюсь, у вас имеется достаточно веская причина меня беспокоить? – раздражение оторванного от подсчетов полукровки ощущалось даже на расстоянии.

- Пришла капитан Варэдис и настаивает на встрече.

- И что ей надо?

- Она не говорит – замялся дежурный. – Но она, эээ… Очень сильно настаивает. Вот.

- Ладно, проводите ее ко мне – после короткого размышления вздохнул Аллар.

Официально госпожа капитан уже не являлась его командующей, поэтому, по большому счету, ее визит он мог бы проигнорировать. Если бы дурости хватило. Ссориться с одним из немногих лидеров рейдеров, хорошо к нему относящихся – не самый мудрый поступок. Теперь, правда, стало немного полегче. Участие в схватке с темными изменило отношение к полукровке, его перестали считать чужаком. Хотя и своим еще не признали. Но контрактов начали предлагать больше и к словам прислушаться чаще.

Удачная операция в системе Медной Змеи принесла столь необходимую репутацию. Схватка орков с инкайт, как и предчувствовал Аллар, закончилась поражением последних. Варвары каким-то чудом умудрились засунуть орудие нулевого класса (то есть предназначенное для сильнейших из ныне существующих мониторов) в корпус среднего крейсера, сумели выстрелить по флагману темных и, что самое удивительное, попасть. После победы в космосе задача освобождения системы свелась к ловле беглецов и уничтожению планетарного гарнизона, в чем рейдеры почти не участвовали. Большинство пиратов предпочли получить денежки и убраться восвояси.

Варэдис и Аллар, умудрившиеся не только проявить себя в схватке с противником, но и хорошо заработать на продаже портала, купались во всеобщем внимании.

- Слова не в силах выразить мою радость при виде лица светлейшей – кислый тон мало соответствовал смыслу ритуальной фразы. – Что привело прекраснейшую на борт сего прославленного, но не слишком крупного корабля?

- Вы, вроде бы, собираетесь менять «Падающий Лист» на нечто более серьезное? – проигнорировала вопрос Варэдис, грациозно усаживаясь в предложенное кресло.

- Да, взял легкий крейсер рейдерского класса. Его должны пригнать со дня на день.

Старый кораблик пригодится отцу. Планета «отрешенных», служившая семье домом последние сто лет, собралась-таки возрождать порядком утраченные технологии и нуждалась в собственных средствах связи с большим миром. «Падающий Лист» станет первым птенцом нарождающегося флота, призванного защитить вышедший из многотысячелетней спячки клан от враждебных сил. Аллар отдал его с условием, что при необходимости сможет рассчитывать на помощь при проведении сложных операций.

- Как ваше здоровье? – внезапно поинтересовалась светлая. – Говорят, вы плохо себя чувствовали на обратном пути?

- Спасибо, намного лучше. Желудок уже не болит совсем.

- Желудок?

- Съел одну дрянь – поморщился Аллар. – Честно говоря, не ожидал, что настолько сильно потравлюсь. Два дня на койке провалялся, ничего, кроме воды, пить не мог.

- И все? Ни головных болей, изменений в тонком теле, галлюцинаций, внезапно прорезавшейся тяги к мясному, желательно слабо прожаренному?

- Любите вы всякие ужасы представлять.

Варэдис внезапно взяла Аллара за руку в районе запястья. Прежде, чем полукровка отреагировал на не принятую среди элларит фамильярность, он почувствовал достаточно сложный комплекс чар, протестировавший его энергетику.

- Какого черта!

- Простите, капитан – Варэдис покаянно склонила голову, украдкой потирая кисть. – Я должна была удостовериться. На том руднике, который мы зачищали, орки нашли разрушенный алтарь темных. Прогнозисты из храма Канолы опасались, что демон-охранник сумел вырваться на свободу и вселиться в кого-то из нас.

- Раз им так интересно, пусть считают прошлое из информационного поля. Или им легче думать, что одержимый может укрыться на борту корабля с экипажем псиоников?

- Прошу прощения еще раз, но я должна была убедиться. Лично.

- Убедились?

- Да. Я смело заверю жрецов, что если демон и прошел в нашу реальность, на станции его нет. Пусть ищут среди орков.

- С чего бы им утруждаться? Не лучше ли просто сообщить зелененьким о возможных неприятностях?

- Во-первых – светлая с оскорбленым видом выпрямилась – даже рядовой обитатель Хаоса опасен и подлежит изгнанию. В противном случае он может набраться сил и призвать своих более могущественных собратьев. Странно с вашим опытом не понимать такой простой вещи. А во-вторых, жрецы ветви Ассориан поклялись очистить Медную Змею от последствий пребывания инкайт. Конечно, они проверяют каждый случай!

- Всю систему смотрят, что ли?

- Именно!

Аллар вспомнил два дня мучений, поиграл желваками. Лопухнулся он. Можно было сразу предположить, что планету после короткого владычества темных станут чистить, причем ясно кто. Сами орки к хаосу слабо чувствительны, но растения, зверюшки, гости инопланетные… Зачем напрягался, непонятно.

- Знаете, светлейшая… Вы сейчас не сильно заняты?

- Нет – слегка растерялась от решительного тона собеседника Варэдис. – До вечера я совершенно свободна.

- Тогда приглашаю вас в кабак. В ресторан не зову, тамошняя надутая публика здорово раздражает. Мне вдруг подумалось, Варэдис, что мы с вами составили неплохой дуэт. Почему бы нам не обсудить эту тему?

«А заодно сполоснуть рот чем покрепче. Нет, ну какая же гадость!»