Дубль два

На сей раз Ольга действовала обдуманно, чем и гордилась. Во-первых, разработала целый план (ну, если честно, почти разработала), во-вторых, обратилась за помощью к специалисту. Не совсем, правда, в требуемой области, зато всемирно известному.
Александр Андреевич, или Указующий Пути, хаоситом стал случайно. В день, когда боги собрались на вершине Олимпа, он увлекся проведением очередного эксперимента и посему оказался не у дел. Откровенно говоря, отсутствие доступа к одному из великих источников силы его не смущало совершенно, все его интересы лежали за Кромкой мира. Кроме того, никто не стоял над душой и не мешал заниматься любимым делом, громко крича об опасности проводимых опытов. Лишь изредка Указка (как его по-свойски называли остальные собратья по тяжелой судьбе) выбирался в Сотворенные пределы, испытать очередное изобретение либо проверить положения сформулированной теории.
Нечастые визиты запоминались туземцам надолго.
На собственный имидж Указка плевал с высокой горки, но отказать Ольге не мог. Во-первых, она частенько выполняла его просьбы, притаскивая из Хаоса образцы растений и местных обитателей, или выполняя нужные замеры, в зависимости от текущих увлечений пытливого бога. Во-вторых, он как раз собирался провести некоторые исследования и опробовать парочку артефактов из числа последних разработок. И, в-третьих, Бешеной вообще отказывать не стоило. Во избежание.
Тем не менее, первоначальный план Указка забраковал.
- Милочка, - по старой привычке при разговоре бог цеплялся за куцую козлиную бороденку - никаких драконов! Эти твари немедленно настучат своим покровителям, стоит им заметить наше с тобой присутствие. Поверь, я знаю, о чем говорю! С ними совершенно невозможно иметь дело после того малюсенького инцидента с дополнительными крыльями. Нет, нет и еще раз нет!
- Тогда что делать-то? - расстроилась Ольга.
- Наймем местного, их там пруд пруди, и трансформируем - покровительственно усмехнулся бог, собаку съевший на способах обмана бдительных коллег. По понятным причинам его появление привлекало особое внимание богов Равновесия. - У меня как раз есть подходящий амулет, последняя разработка. Тем более, лучше взять существо, ориентирующееся на местности. Далее. По кандидатурам участников эксперимента у меня возражений нет, однако хорошо ли ты продумала процесс изъятия первого объекта из привычной среды?
Ольга часто общалась с Указкой, посему ответила сразу:
- А что сложного? Навесим на дракона "щит неприступности", ему дворцовая защита не круче комариного укуса покажется. Сопрет принцеску на раз!
- И через пять минут к нам прискачут вестники светлых - саркастически усмехнулся старший товарищ. - Запомни: до конца операции никаких признаков нашей силы! Да и после окончания следов остаться не должно. Использовать можно только внутренние ресурсы мира, стихийные силы там, человеческую магию, духов бесхозных призывай.
- Я не особо по всему этому... - виновато призналась богиня.
- Значит, заодно и подучишься.
Дарзат нервно сглотнул, стараясь не показать своего истинного отношения к полученным указаниям. Темный эльф наконец-то начинал понимать, насколько крупно вляпался. Первоначально сделка казалась очень выгодной. Его наниматели обладали огромными силами, невероятными возможностями, и предстоящая работенка обещала стать легкой. Всего-то украсть девицу из домика, немного ее покараулить, а потом разыграть спектакль для явившегося жениха. За щедрое вознаграждение, лет четыреста безбедно жить можно. Или поступить в престижную школу магии, семья Дарзата бедствовала и не имела возможности оплатить за обучение младшего сына.
Радужные мечты сменились кошмарами, когда довольные наниматели вывалили на него подробности. Девица оказалась эльфийской принцессой, домик - королевским дворцом, от благообразного старика в мантии мага и красивой девушки с булавой на поясе ощутимо пахнуло угрозой. Политикой. Кто может рискнуть похитить представительницу правящей семьи? Только тот, за кем сила. Без железной уверенности в способности избежать наказания и весомых причин такие дела не делаются. При этом свои шансы выжить наемник оценивал низко, практически никак.
Странный маг испуг наемника игнорировал. Он разливался соловьем, с упоением цепляя на Дарзата все новые и новые предметы:
- Колечко против огня, колечко против воды, колечко от мертвых, перстенек, хе-хе, для живых, - на лице старика появилась нехорошая улыбка. - Трупов не надо, поэтому сделаем вот так, хе-хе. На шейку генератор лямбда-поля, в смысле, воздушный щитик, прелесть какая! Браслетики на ручки маленькому дадим, браслетики на ножки нацепим, вот как хорошо... Масочка на морду не просто так, штучка полезная! Крестик видишь?
- Да - от дребезжащего сюсюканья становилось не по себе. Внезапно дроу подумалось, что с головой у мага явно не все в порядке.
- Пойдешь за значком, он приведет тебя к искомому объекту. Наведешь крестик, скомандуешь, маска самостоятельно фиксирует цель. Понял?
- Что командовать?
- Что захочешь. Мысленно пожелай поймать принцесску, остальное прибор сам сделает. Ну, - вздохнул маг и зачем-то перекрестил эльфа - вперед, Кутузов.
Последний жест, равно как и непонятная фраза, Дарзата доконали. Он тупо уставился вперед застывшим взглядом, боясь пошевелиться. Такого количества драгоценностей, как сейчас, на нем никогда не висело, особенно смущал исходящий от артефактов фон. Внезапно вспомнился давний поход в северные земли, опытный сержант-варвар, командовавший их сотней, его рассказы об обычаях местных племен... Какое же дерево украшали на праздник перелома зимы? Елку, дуб? Самокритично подумалось, что дуб подходит больше - будь ума побольше, держался бы подальше от слишком щедрой парочки. Теперь поздно, контракт заключен, выплатить неустойку ему не по силам.
- Чегой-то с ним? - озаботилась Ольга состоянием исполнителя. - Может, лучше другого наймем?
- Не обращай внимания - отмахнулся Указка. - Все правильно, артефакты настраиваются на энергетику владельца, вот он и "подзавис" малость. Раньше основной компонент перезагружать приходилось, теперь пять минут постоял, глазками похлопал, и все! Принципиальных изменений в архитектуру вносить не пришлось, обошелся прошивкой нужных заклинаний в матрице, зато какой эффект! О, пришел в себя. Готов, сынок, в смысле, племянничек?
- А?
- Готов - старик довольно потер руки. - Поехали!
Фигуру дроу окутал непроницаемый взгляду белесый кокон, изнутри доносилось сверкание молний и глухое потрескивание. Затем кокон принял форму шара, начал расти, так, что оба бога были вынуждены проворно отбежать шагов на пятьдесят в сторону, чтобы наблюдать за процессом из относительной безопасности. Достигнув метров десяти в диаметре, шар прекратил рост, посветлел, сквозь тонкую мембрану проступили очертания хищной крылатой фигуры.
- Вроде, на черного не похож... - неуверенно произнесла Ольга.
- В пределах базовой модели компоновку легко менять. Сейчас, подожди - старикашка проворно тыкал пальцами в широкий браслет на левой руке, руны от его прикосновений светились, дракона внутри яйца корежило. - Теперь что скажешь?
- Здорово! Не отличить!
- А ты как думала! - заухмылялся Указка.
Шар исчез, на его месте теперь стоял и неуверенно помахивал крыльями огромный черный дракон. С первого взгляда специалист легко признал бы в нем одного из слуг Владыки Тьмы Адрианеса, который, как известно, больше прочих рас ненавидит светлых эльфов. Бешеная подумала, что на сей раз нашла подходящего напарника: умного, деловитого, предусмотрительного. Какая же она молодец! Вот только...
- А почему у него одно крыло больше другого?
- Маневр ПСО - Александр Андреевич с гордостью смотрел на свое творение. - Противострелковой обороны, сиречь. Эльфы, сволочи, стреляют метко, и маги среди них ушлые попадаются. Надо заранее учесть все варианты.
Богиня умилилась еще больше.
Тем временем Дарзат попытался взлететь. К собственному удивлению, он приблизительно знал, как именно осуществляется процесс взлета-посадки, тело слушалось команд прекрасно. Все было бы хорошо, если бы не одно "но". Изначальный вариант вложенных инстинктов не предусматривал разной площади крыльев.
Судорожно размахивая конечностями (всеми шестью), дракон набирал высоту. Правда, летел он как-то странно, выписывая невероятные зигзаги и постоянно пытаясь сорваться в штопор. Слава богам, имелся надежный ориентир, целых два - видимая одному ему белая точка на горизонте, означавшая принцессу, и черная сзади, показывающая место доставки. Кривляясь, шарахаясь из стороны в сторону, распугивая то птиц в вышине, то белок на верхушках деревьев, первый в истории мира дроу-трансформер летел к цели.
- Он точно долетит?
- Долетит-долетит, за качество изделия я ручаюсь - задумчиво проговорил Указка. - Вот только во дворце, кроме магов, еще и жрецы есть. Верховные.
- И что делать? - встревожилась Ольга. - Еще какая цацка на такой случай есть?
- Артефактов маловато будет. Придется действовать малость радикальнее.
Храм Всех Сил представлял собой огромное квадратное здание без крыши, скорее, длинную колоннаду белого камня, опоясавшую расположенные в строгом порядке статуи богов. Справа, как полагается, изображения повелителей Света, особо чтимых эльфами, слева пристально вглядываются в лица извечных соперников владыки Тьмы. Между ними, арбитры и хранители, на своих постаментах стоят боги Равновесия. Триста двенадцать фигур, каждая со своим символом и каменной чашей у ног. Чашей, в которой загорается огонь, стоит божеству спуститься на землю.
И в дальнем конце, за спинами хранителей Равновесия, устанавливают изображения хаоситов. Статуи детей Изначального и Всеединого, породителя миров, отца добра и зла. Статуи богов, к которым обращаются в последнюю очередь, в беспросветном отчаянии, о которых стараются не вспоминать. Алтари хаоситов почти всегда пусты, им не приносят жертв, лишь служка время от времени стирает с них пыль. Изображений нет, ибо Хаос способен принять любой облик. Только шесть символов - нож, булава, язык, пара странно перекрученных стекол, веточка дурман-травы и гитара с двумя струнами - выбиты на камне алтаря.
При входе в храм всегда кладется плита с выбитыми на ней тремя пустыми кругами. Имена Отступников забыты, сами они низвергнуты в Ничто, и лишь изредка павшим богам удается ненадолго вернуться в пределы Сотворенного. Они одинаково ненавидят всех, их цель - разрушение, они несут смерть. Стоит жрецам увидеть истекающий кровью круг, и все распри теряют значение, старые обиды забываются, бывшие враги рука об руку встают против всеобщего врага. Так было, так есть, и так будет.
Верховный жрец всегда связан со своим храмом, он чувствует все, происходящее в его пределах. Он стоит выше всех прочих жрецов, но не имеет права воспользоваться своей властью. Верховный говорит с богами, со всеми разом, но не способен поведать полученные откровения. Его нельзя убить. Он вечно нейтрален. Он вне игры. Именно к нему приходят за советом остальные верховные служители, когда не знают, что делать.
Почти всегда он может дать совет.
- На сей раз я знаю не больше вашего - жрец пожал худощавыми плечами. - Боги никуда не делись, они по-прежнему правят миром, просто мы не можем с ними общаться. Отступники спят. Я бы предположил очередной выкидыш утробы Хаоса, прорвавшийся сквозь Кромку, или явление одного из шестерых, но упреждающие заклинания молчат. Впрочем, оракул не видит в будущем ничего опасного.
- И что нам делать? - мрачно вопросил верховный жрец Матери Зверей. Он особенно тревожился, наступившая весна принесла много тревог. Родившиеся детеныши требовали ласки, поля и сады ждали благословения богини, дабы осенью щедро одарить урожаем. Неужели эльфам, полностью зависящим от милостей природы, придется надеяться на одни свои силы?
- Ждать. Я не думаю, что это странное явление продержится долго, ведь законы мироздания не изменились - верховный внимательно посмотрел в лицо коллеге. - В конце концов, вы достаточно взрослые, чтобы справиться без божественной помощи.
Дворец короля светлых эльфов помнил много веков, много событий. Его трижды штурмовали войска Тьмы, здесь заключались союзы и браки, сюда снисходили посланники богов. Иногда и сами творцы одаряли вернейших детей Света благодатью, в исключительных случаях являясь в срединный мир во плоти. В переходах дворца мелькали призраки отравленных принцесс и заколотых аристократов, под землей, в глубоких камерах, томились особо ценные пленники. Наибольший урон нанесла разразившаяся некогда гражданская война, практически все здания пришлось восстанавливать, сады и парки выращивать с нуля.
Дворец удивить было сложно. Тем не менее, зрелище порхающего, как бабочка, дракона, на мгновение заставило защитные системы впасть в ступор. Искусственный разум плоховато испытывал эмоции, временное замешательство оказалось вызвано попыткой найти какую-либо закономерность в алгоритме движения крылатого существа. Безуспешно, предсказать, в какой точке окажется потенциально опасный объект, дворцу не удалось. С задачей не справились и поднятые по тревоге маги, все их заклятья исчезали в окружающей летающего ящера броне неизвестного типа. Спустя пару минут знаменитые снайперы-гвардейцы признали свою несостоятельность. Цель разбрасывала многочисленные обманки, самонаводящиеся стрелы попадали куда угодно, только не в дракона. Который, кстати сказать, как раскаленный нож сквозь масло прошел через окружавший обиталище светлых королей щит и совсем неизящно плюхнулся на крышу.
Дарзат почувствовал, что еще немного - и он сдохнет. Сил махать крыльями не осталось, в воздухе он держался исключительно за счет магии и мата. При мысли о возвращении наемник хотел глухо застонать, однако, раздавшийся рев (разбивший часть стекол, шесть напольных ваз, вызвавший панику на конюшне и преждевременные роды у дворцовой кухарки) малость его отрезвил. Надо выполнять задание, и как можно скорее. Мало ли, вдруг амулеты потеряют силу? Непонятная полупрозрачная шапка, нахлобученная на глаза, показывала приближение множества вооруженных объектов и еще один, подсвеченный зеленым - принцессу. Старикашка-маг с упоением хвастался свойствами амулета, способного найти потомка конкретного существа по маленькому клочку кожи родителя. Откуда он достал волос короля, дроу не спрашивал, главное, что проблем с нахождением принцессы нет. Обещанный до полета крестик наконец-то указал точное положение цели. Вот она, зар-раза, в комнате заперлась, вокруг куча отметок вооруженных людей, перед глазами мерцает странная надпись "уровень концентрации энергии вокруг объекта растет. Рекомендуем немедленное изъятие". И внизу надпись: "Да/Нет".
Припомнив слова нанимателя насчет того, что маска сама все сделает, Дарзат мысленно скомандовал "Да". Практически сразу какая-то внешняя сила взяла на себя контроль над телом, драконья туша, стремительно перебирая лапами, рванулась в сторону покоев принцессы. Движение вышло настолько быстрым, что понемногу подтягивающиеся охранники не успели отреагировать, тупо глядя на огромную дыру в стене (заложенная создателем программа признавала только самый короткий маршрут - по прямой). Пробив собственной башкой десяток стен, дракон впал в некое философское состояние, перестав волноваться по поводу дальнейшей судьбы. Вяло отмахнувшись от брошенных в его сторону заклинаний и проигнорировав удары мечей, он схватил девушку. Из прострации его вывела вспыхнувшая надпись "Желаете воспользоваться услугами автопилота?". Дракон в ужасе замотал головой. Смысла предложения он не понял, просто внезапно пробудившийся инстинкт самосохранения возопил, настойчиво призывая не связываться с творениями поганого старикашки.
За последний час Дарзат научился доверять своему инстинкту.
Несмотря на мерзкий холодок в животе, возникший при воспоминаниях о полете, дракон крепко схватил пленницу когтями, привычно сплюнул через левое плечо (несколько магов приняли плевок на выставленные щиты, тут же свалившись от перенапряжения) и торопливо зарысил в сторону пролома. Бегать на трех лапах оказалось непривычно сложно, туловище постоянно норовило завалиться на бок. Тем не менее, скоростные качества не пострадали - очень хотелось убраться подальше от недружелюбно настроенных эльфов. Амулеты амулетами, однако не стоит испытывать расположение своевольной богини Удачи, не забыть бы пожертвовать ей золотой. Или два. Или все, если живым останется.
Выбравшись на крышу, Дарзат глубоко вздохнул, собираясь с духом. Хвала богам, пленница молчала, как свалилась в обморок, так и лежит себе спокойненько. Впрочем... Дракон торопливо разжал лапу, позволив девушке вздохнуть.
- Если хочешь, можешь визжать - разрешил добрый дракон. - Комфорта в полете не гарантирую. Зато быстро.
Похититель распахнул могучие крылья. Очередной залп заклинаний магов-защитников бессильно разбился о полыхнувшую защиту. Маска выдала предупреждение о возможности перегрузки. Крышу заволокло дымом и пылью. Принцесса завизжала.
Дракон взлетел.
- Замечательно - довольно потерла руки богиня. - Теперь нужно принца сагитировать.
- Угу - задумчиво протянул Указка, - давай. А я пойду летунов встречу.
Прекрасен дворец князя Эртиэля. Барды и менестрели посвящали ему свои песни, сравнивая со старшим собратом, и не всегда сравнение выходило в пользу обители короля. Кажется, стоит неловко прикоснуться к воздушному кружеву тонких мостиков и переходов, как стены рухнут, подобно прекрасной и недолговечной иллюзии. Совершенно напрасно, между прочим.
Этот дворец богов переживет.
Явление богини, позднее описанное в летописях в главе "Великая Смута, часть I", антуражу соответствовало. Облаченную в развевающееся белое платье, усыпанное жемчугом и мерцающими бриллиантами, с маленькой короной на голове и минимум косметики, Ольгу поначалу никто не узнал. По привычке эльфы решили - кто-то из повелительниц Света осчастливил своим присутствием. Увы, болтающаяся на поясе здоровенная булава и выглядывающие из-под края подола стальные носки сапог быстро разрушили первое приятное впечатление.
- Знайте, несчастные! Прекрасная дева похищена из дворца короля злобным чудовищем - подпустив трагизма в голос, провыла Бешеная. Ушастые содрогнулись. Во время последней войны с Тьмой они несли огромные потери от пения банши. - Принцесса из рода древнейшего томиться в черной башне, ужасные муки претерпевая! Лишь равный ей, облаченный в одежды принца светлого рода, избавит страну от напасти! Да пребудет мое благословение с отважным героем!
С легких хлопком богиня исчезла. Мудрые эльфы ошарашено молчали.
Самые мудрые подумывали о переезде на соседний континент.
Бешеная осталась очень довольна произнесенной речью. Запутанно, как полагается в нормальном пророчестве, коротко и без ошибок. Пусть теперь подумают, что делать дальше. Хорошее настроение богини немедленно отразилось на судьбе пленницы:
- Дарзат! Как там девочка, устроил?
- Все хорошо, госпожа. Отдыхает.
- Ага. - Ольга с интересом посмотрела на расколдованного дроу. - Как-то ты странно стоишь. Что за поза?
- Все время тянет опуститься на передние лапы - с трудом распрямился наемник. Жаловаться он не привык, как-то само собой вырвалось. - И крыльями взмахнуть хочется.
- Психологическая зависимость от трансформации - рядом возник Указка. - Бывает. Потерпи, это пройдет. А запах откуда?
- Первый полет - вздохнул Дарзат. - У девушки слабый желудок.
Разум дроу впал в странное состояние. Стоило ему сопоставить пару фактов и припомнить древние легенды, как личности его нанимателей перестали быть загадкой. Древние боги. Хозяйка Ярости и Указующий Пути. Непредсказуемые и коварные, милостивые и беспощадные. Как ни странно, наемник приободрился. В его положении лучше иметь дело с малость безумными божествами, чем с высокородными интриганами, шансов выжить больше. Эти, по крайней мере, наемных убийц не пошлют. А что касается репутации... Про его сородичей тоже всякое рассказывают.
Так что говорил он свободно, не пытаясь утаить правду. Все равно не получится.
- Бедная - посочувствовала богиня. - Сань Андреич, у тебя никакой микстурки не найдется?
- Пусть лучше отдохнет. Дарзат, когда принцесса проснется, накормишь ее... Сначала в ванну отведи, потом накормишь.
Боги удалились, дроу поднялся на верхние этажи башни. Покои принцессы размещались на самом верху и по роскоши не уступали самым строгим канонам. Только оформлены были малость странно. Черные стены, красный потолок, ужасные морды охотничьих трофеев. На полу в каждой комнате начерчена пентаграмма для вызова демонов. Легкое ощущение силы Тьмы должно сломить эльфийку? Тогда почему ее спальня и балкон надежно экранированы от враждебных эманаций? Дроу же, наоборот, выбрал себе место в самом центре рисунка, наслаждаясь потоком родной энергии, с удобством расположился на подушках. В его работе часто приходится ждать.
Тем временем боги бессовестно подслушивали переговоры эльфов. Об атаке на королевский дворец стало известно практически сразу во всех уголках страны, равно как и о явлении богини Хаоса и произнесенных ею словах. Дальше сведения расходились. Почему-то утверждалось, что семья Его Пресветлого Величества не пострадала, кто-то кричал о перевороте, внешней агрессии, часть придворных объявила мобилизацию воинских отрядов. Черную Башню наконец-то заметили разведчики и дважды облетели на грифонах. Указка удовлетворенно кивнул:
- Пора переходить ко второй фазе операции.
Леди Аалиниэль, младшая фрейлина принцессы Тираэли, очнулась в каком-то странном месте. На огромной кровати, размером четыре на шесть метров, занимавшей почти треть комнаты. Убранство помещения выдержано в белом и серебряном цветах, если не считать множества растений вдоль стен. Последнее, что сохранилось в памяти эльфийки, это дикая тряска во время полета. Жуткое ощущение. Совсем не похоже на плавное величественное парение золотых драконов или мощные взмахи крыльев стремительных грифонов. Теперь понятно, почему всадники черных драконов считаются самыми злобными воинами богов Тьмы. Еще бы. От такой жизни характер поневоле испортится.
Значит, она в плену? Но откуда тогда ощущение энергии Света, пронизывающей тело? Где мрачные пыточные подвалы, громкий хохот палачей, крики терзаемых живых существ? Как-то не вяжется наполненная светом и теплом комната с кровавыми и жестокими легендами об обиталищах коварных дроу, грязных орков, тупых троллей, злобных вампиров и иных, сотворенных Неблагими Богами, рас. Правда, запах соответствовал ожиданиям, но девушка с унынием была вынуждена констатировать - вонь исходит от ее платья.
С тихим шелестом дверь отворилась, в проеме возник темный эльф. "Все-таки плен - мрачно подумала Аалиниэль. - Да смилостивится Свет над слугой своей, да осенит он ее помыслы, да очистит душу от дурных помыслов...". Благочестивую молитву прервал голос дроу. С видимым усилием распрямившись и скривившись, словно вынужден глотать нечто горькое, слуга Мрака проделал сложный ритуальный поклон, допустимый при обращении к лицам королевской крови:
- Благословенна ночь, принесшая на крыльях своих благородную гостью под утлый кров сего дома! Дозволено ли мне будет поведать прекраснейшей свое имя?
Выдержав приличествующую случаю паузу, выказав тем самым свое недовольство, девушка слегка склонила голову разрешающим жестом.
- Буду рада узнать, какой род породил рыцаря ночи.
- Увы, ваше высочество, - вздохнул темный, с сожалением разводя руками - я могу поведать лишь свое внешнее имя, Дарзат. Ибо сейчас действую как наемник, дабы не бросить тень подозрения на свою семью и близких. Ваши похитители приказали обеспечить вам условия жизни, достойные особы королевской крови, и никакой иной приказ не доставил бы мне больше удовольствия.
Секунду Аалиниэль просто смотрела на тюремщика, затем губы ее расползлись в мстительной улыбке. Конечно, с ее стороны глупо давать лишние сведения похитителям, но они и так узнают правду. А второй такой удачной возможности выставить идиотом извечного врага может и не представиться.
- В таком случае, господин Дарзат, - темный что-то почуял в голосе светлой эльфийки и невольно подобрался - должна сообщить вам пренеприятнейшую новость. Мое имя Аалиниэль, и я - дочь четвертого лорда королевства Света и Пламени!
Опыт общения с дроу у девушки заключался до сего дня в рассматривании картинок в учебнике, где раса беспринципных родственников расписывалась самыми гадкими красками. Но с любой точки зрения, Дарзат повел себя малость странновато. Он внезапно опустился на четвереньки, быстро высунул язык и облизнулся, нервно передернул спиной.
- Не понял - этикет летел в Бездну, но наемнику было плевать. - Ты не принцесса?
- Нет! - торжествующе расхохоталась пленница. - Вы похитили не ту!
Тем временем счастливая Ольга рассматривала в "зеркале видения" приближающийся отряд. Яркие, цветные флаги с изображениями диковинных животных и цветов, богато украшенные одежды, блистающие на солнце доспехи, драгоценное оружие и прекрасные лошади - высшая знать светлых эльфов в походе. Во главе колонны, в глухом шлеме в опущенным забралом, в сверкающем белом доспехе и на белоснежном жеребце без единого пятнышка ехал принц.
Князь Эртиэль спешил исполнить волю известной своим склочным нравом богини.
- Быстро они - Бешеная аж жмурилась от удовольствия, так ей нравилось, что все идет по намеченному плану. - Надо бы поощрить. Как думаешь, стоит еще раз явиться?
Как известно, Хаос непредсказуем в своей последовательности. Иными словами, любое существо, испытавшее на себе прикосновение изначального, обречено всю оставшуюся жизнь нести последствия сего знакомства. К счастью, в большинстве случаев бедолага мучается недолго и бурно заканчивает свой жизненный путь, оставив зато долгую память в сердцах потомках (смешную или страшную, смотря по обстоятельствам). Поэтому большинство хаоситов планов не строит, ибо бессмысленно и где-то даже опасно. Вот как сейчас.
- Подожди - осадил Ольгу партнер. - Странное что-то.
"Вот и первый сюрприз", подумал многомудрый Указка. Он-то заранее ждал подвоха, точнее, надеялся на таковой. Интересно же, чем все кончится!
- Что случилось? - напряглась Бешеная.
- Принц нелицензионный.
- Это как?
Бог-экспериментатор почесал в затылке, внезапно лицо его просветлено.
- Сейчас узнаем.
Указка, ничтоже сумняшеся, засунул руку в зеркало. Послышались крики ужаса, ничуть, впрочем, на процесс извлечения добычи не повлиявшие - спустя пару мгновений бог за шкирку вытащил принца из магического телевизора и приступил к допросу.
- Ты кто, солнышко? - от ласкового обращения светлый эльф зашатался.
- Мое имя - Сираэль из рода Ласточки, я имею счастье служить капитаном гвардии князя Эртиэля, пусть Свет смилует...
- А сам он где? - нехорошо прищурившись и нервно поглаживая оголовье булавы, прошипела Ольга. Ее терзали нехорошие предчувствия.
- Согласно воле великой, - Сираэль покосился на оружие богини и мудро поправился - величайшей, за похищенной чудовищным порождением Мрака леди Аалиниэлью должен отправиться равный ей. Мой род столь же знатен и богат, как род несчастной девушки, и мой отец имеет часть занимать пост хранителя малой печати, что по своему статусу приравнивается со статусом четвертого лорда, отца несчастной девушки.
- Стоп! Дракон же украл принцессу! Дочь короля!
Под перекрестьем взглядов эльф поежился, но все-таки осмелился возразить:
- Ее пресветлое высочество находится в своем замке и даже сложила гимн, посвященный страданиям верной слуги.
Боги переглянулись. Ольгу трясло, устоявшиеся рефлексы требовали кого-нибудь ударить. Указующий Пути мигом сориентировался и предложил:
- Пойдем проверим.
Оба бога исчезли, напоследок превратив в каменную статую несчастного капитана.
Появление двух хаоситов ничего хорошего Дарзату не предвещало. Бешеная мазнула взглядом по сжавшейся в комочек эльфийке, плюнула на ковер (немедленно вспыхнувший веселым голубеньким пламенем) и развернулась к наемнику:
- Ну что, радость моя, - дроу почувствовал, как копна седых волос на голове становится дыбом - облажался?
- При всем моем уважении, госпожа, я действовал в точном соответствии с полученными инструкциями. Похитил именно тот объект, на который указал артефакт - Дарзат сам поразился, насколько спокойно звучит его голос. Коленки дрожат, пот с висков ручьем льется, а голос твердый, уверенный.
- Ничего не понимаю - Указка продолжал буравить взглядом эльфийку. - Анализ генов подтверждает родство с королем первой степени. Ты точно не принцесса?
- Нет - пропищала Аалиниэль.
- Ну, может как-нибудь? Дай-ка я у тебя в памяти пороюсь...
Девушка завизжала.
- Вот и все, а ты боялась! Все уже, закончилось, и не больно совсем - засюсюкал Указка.
- Короче, - рявкнула Ольга - принцесса она или нет?
Старый соратник замялся:
- Как тебе сказать... Официально нет, по крови - да. Папка у нее действительно король, только об этом не знает никто. Или не говорит.
Комната погрузилась в тишину. До Бешеной потихоньку доходило, что очередная попытка улучшить имидж окончилась полным провалом. Дарзат тихо радовался жизни, раз не прибили сразу, его шансы выжить стремительно росли вверх. Леди Аалиниэль осмысливала новый статус и попутно начинала понимать странное отношение к себе со стороны приемного, как выяснилось, отца. Указующий Пути переживал из-за неудачного эксперимента.
- А как же настоящая принцесса? - осмелевший дроу внезапно вспомнил о выданной артефактом картине. - Маска никак на нее не реагировала.
- Эльфы, - пожал плечами хаосит - развратная раса. Все вопросы к королеве. Ольга, не куксись, еще не все потеряно.
Богиня подняла на него потухший взор. Она так надеялась, что теперь-то ее именем перестанут пугать детей, насылать проклятия, называть боевые заклинания. И вычеркнут, наконец-то, из учебника для начинающих магов строчку "при первых признаках появления бежать из страны"!
- Серьезно говорю, ситуацию еще можно обратить в свою пользу - убеждал Указка. - Сама посуди. У нас имеется прекрасная дева, похищенная драконом, и богиня, указанной деве пославшая спасителя. Все, больше смертным ничего не известно. При грамотной пиар-акции населению мозги запудрить - проще простого. Например, скажем, что дракона сразил влюбленный в девушку темный эльф, который скрывал свою страсть многие годы, но узнав о грозящей любимой опасности, примчался... эээ... на крыльях любви. Затем явились светлые и убили дроу, или он от ран умер, Аалиниэль умерла сама от горя. Но добрая богиня воскресила обоих и отнесла на другой конец мира, где их потомки станут основателями какого-нибудь королевства. Королевство найдем позднее.
Дарзат и светлая эльфийка смотрели друг на друга с нескрываемым ужасом. Если бы не замораживающее заклинание, наложенное предусмотрительным Указкой, они уже давно громко вопили бы от страха (девушка), или попытались бы сбежать (дроу). Внимательно же слушавшая речь собрата Ольга приободрилась и перестала шмыгать носом.
- Думаешь, получится?
- Конечно получится. Только подготовимся получше, не как в этот раз. К сожалению, сейчас нам придется сбежать, Светлые почти продолбились сквозь мой блок... дилетанты. Ничего, отсидимся за Кромкой, найдем подходящего менестреля, он сочинит правильные песни. Или вот Аалиниэль сочинит, эльфийка все-таки.
- Нам в дела смертных вмешиваться нельзя - все еще сомневалась боевая подруга. - Одно дела - разовые акции, и совсем другое - собственный культ. Не убили бы избранников.
Указующий Пути криво усмехнулся.
- Киллера привлечем, пусть уговорит остальных богов не вмешиваться. Его просьбы обычно выполняются. Духов у него попросим, двух - Лаврентия Доброго и Малюту Веселого, незаменимые специалисты в помощь любому правителю.
Ольга наконец позволила себя убедить, решительно сжала губы. Ничего, она еще поборется за место под солнцем! Главное - не сдаваться, и удача обязательно повернется к ней лицом, а не как обычно! Да, придется немного потерпеть, но ей не привыкать.
- Значит, уходим?
- Увы, времени маловато осталось. Очень уж крепко за нас сверху взялись, не ожидал - подергал козлиную бородку Указка. - Поехали!
Черная Башня содрогнулась. Мерно задрожала. Опуталась тонкой сетью молний, приподнялась над землей и исчезла, оставив круглое пятно выжженной земли, которое еще долгие годы станет отпугивать животных. Над ним даже птички летать не станут и тараканы вблизи сдохнут. Вместе с Башей исчезли хаоситы и их пленники: плачущая Аалиниэль, которую в качестве утешения Ольга пообещала научить "паре штучек", и матерящийся Дарзат.
В подвале спал всеми забытый гвардейский капитан.